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Capítulo 1:

 Actividades económicas comunitarias en la UE. Política agrícola I

La agricultura y la silvicultura, que ocupan la mayor parte del suelo europeo, desempeñan un papel fundamental a la hora de determinar la salud de las economías rurales, así como el aspecto del paisaje rural. Aunque tal vez la agricultura sea ahora menos importante para las economías de las zonas rurales que antaño, tiene todavía mucho que aportar a su crecimiento económico y a su sostenibilidad medioambiental.

Europa cuenta con una geografía y un clima que le permiten producir casi todos los productos agrícolas y es considerada líder mundial en varios productos, como el aceite de oliva, las carnes, el vino, el whisky y otras bebidas alcohólicas. Sin embargo, la UE es también el principal importador de muchos tipos de productos diferentes.

Europa es conocida por la diversidad de sus productos agrícolas y ganaderos, que son el resultado de su entorno natural y de métodos de producción desarrollados durante siglos. Junto con su excelente gastronomía, los alimentos y bebidas europeos desempeñan un papel fundamental en la identidad cultural de los pueblos y regiones de Europa. La elevada calidad de la agricultura de la UE es una de sus principales bazas.

Pese a lo que pueda parecer, la agricultura de la UE no es unidimensional. De hecho, los agricultores realizan muchas funciones diferentes que van desde la producción de alimentos y fibras hasta la gestión del paisaje, la conservación de la naturaleza y el turismo rural. Así pues, puede decirse que la agricultura europea desempeña múltiples funciones.

• Europa cuenta con un sector agrícola moderno y competitivo que ocupa una posición dominante en los mercados mundiales, y es uno de los principales exportadores y el mayor importador mundial de alimentos, principalmente procedentes de países en desarrollo.


• Tiene un sector agrícola sostenible y eficiente, que utiliza métodos de producción seguros, limpios y no nocivos para el medio ambiente y produce productos de calidad que responden a la demanda de los consumidores.


• El sector agrícola de la UE es beneficioso para las comunidades rurales, ya que refleja la riqueza de su tradición y diversidad; su función no se limita a producir alimentos sino que también garantiza la supervivencia del campo como lugar para vivir, trabajar y visitar.


• La política agrícola europea es definida a nivel de la UE por los gobiernos de los Estados miembros, quienes se encargan de aplicarla. Constituye una ayuda para la renta de los agricultores, al tiempo que los anima a producir los productos de alta calidad que exige el mercado y les insta a que desarrollen nuevas formas de mejorar sus actividades en armonía con el medio ambiente.

       Por agricultura se entiende mucho más que el cultivo de la tierra para el consumo humano. La complejidad de su profesión exige a los agricultores desempeñar múltiples funciones. Para la mayoría de los agricultores, se trata también de una forma de vida.

      Entre sus muchas funciones, no debe olvidarse que la agricultura también tiene un aspecto empresarial y que, contrariamente a lo que suele suponerse, la agricultura no es una máquina de hacer dinero. La rentabilidad de una explotación es baja. Los agricultores trabajan mucho (en muchos casos, 24 horas al día, siete días a la semana) para obtener ganancias relativamente pequeñas. Si la agricultura deja de ser rentable, los agricultores en activo dejarán de trabajar en la agricultura y los jóvenes no se sentirán atraídos por ella. Esto significará el declive a largo plazo del sector y de las zonas rurales.

      El principal trabajo de los agricultores es la producción de alimentos. Para ello emplean tradiciones antiguas a las que unen ciencia y tecnología modernas con el fin de ofrecer alimentos de calidad a un precio razonable. Por lo tanto, es necesario usar una combinación de técnicas y saberes tradicionales (por ejemplo, conocimientos científicos, técnicas agropecuarias, maquinaria) junto con conocimientos técnicos y talento comercial. Los agricultores utilizan cada vez más las tecnologías de la información en apoyo de su trabajo de producción y comercialización. A estos atributos, los agricultores deben añadir un nivel cada vez mayor de conocimientos especializados en gestión del suelo y gestión medioambiental.

INGRESOS AGRÍCOLAS INFERIORES A LOS INGRESOS MEDIOS DE LA POBLACIÓN.

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      La mayoría de las explotaciones agrícolas son pequeñas, casi siempre gestionadas como empresa familiar.

      Constituyen una importante fuente de trabajo a nivel local en muchas zonas rurales y desempeñan un papel de una importancia fundamental en el mundo rural.

      Los agricultores contribuyen positivamente a la conservación del campo y del medio ambiente, puesto que trabajan por garantizar un futuro seguro y rentable para ellos y sus familias.

      Los agricultores no trabajan en solitario. Son el primer eslabón de la cadena alimentaria; a veces transforman sus productos en la propia explotación, pero casi siempre los venden a terceros que los convierten en los productos alimenticios que los consumidores terminan adquiriendo en los comercios.

      Más de la mitad de la población de los 27 Estados miembros de la Unión Europea vive en zonas rurales que ocupan el 90 % del territorio, por lo que el desarrollo rural es un ámbito político de vital importancia.

      La agricultura y la silvicultura son los principales usos de la tierra en las zonas rurales y, en cuanto tales, desempeñan un papel esencial para las comunidades rurales: aseguran la solidez del tejido social y la viabilidad económica y la buena gestión de los recursos naturales y del paisaje.

      Numerosos sondeos de opinión, realizados tanto en los antiguos quince Estados miembros como en los nuevos, demuestran que la vitalidad y la sostenibilidad del medio rural reviste gran importancia a los ojos de los ciudadanos europeos.

      El campo es el lugar donde las personas viven, trabajan, viajan y donde se encuentran recursos fundamentales, como el agua y el suelo, en que cultivar y criar ganado.

      El paisaje rural, por lo tanto, refleja las actividades de las personas que viven en el campo. El ser humano siempre ha ido modelando los paisajes de acuerdo con sus necesidades, construyendo caminos, fuentes, y lugares para vivir o trabajar. Las diferentes actividades agrícolas dan lugar a paisajes bastante diferentes, como los pastos para alimentar animales, las tierras de labor para cultivar productos vegetales, las huertas, los olivares o los viñedos.

      Hoy hay menos agricultores que antes, y no trabajan solos: necesitan los servicios de todo tipo de empresas para producir, transformar y comercializar su propia producción. Una fuente de ingresos adicionales puede ser el turismo rural (alojamiento en la granja o en casas rurales) y la venta de productos directamente en la explotación. Estas actividades sólo funcionan si los agricultores logran hacer el entorno atractivo, manteniendo y respetando el medio ambiente. Las familias de los agricultores y las personas que viven y trabajan en el campo también son consumidores, que quieren beneficiarse también del entorno rural como el resto de la sociedad. Por este motivo, el ámbito de actuación de la política de desarrollo rural va mucho más allá de las actividades «agrícolas» tradicionales e incluye medidas destinadas a proteger y a mejorar el medio ambiente, así como regímenes de ayuda en favor de las comunidades locales y del desarrollo del conjunto de la economía rural.

      Desde el punto de vista de las cifras, el impacto de la ampliación en la agricultura de la UE es tremendo. A la población agrícola de 7 millones de personas que había en la UE, se han sumado 4 millones de agricultores más. Los nuevos Estados miembros aportan cerca de 38 millones de hectáreas de tierras agrícolas a los 130 millones de hectáreas en la antigua EU-15, un incremento del 30 %, si bien la producción en la EU-27 sólo se ampliará en cerca de un 10 o un 20 % para la mayoría de los productos. Este dato confirma que el gran potencial de producción agrícola de los nuevos Estados miembros está todavía lejos de ser utilizado en toda su extensión.

      Los agricultores de los nuevos Estados miembros tienen acceso al mercado único de la UE y se benefician de sus precios relativamente estables, de las ayudas directas (que se aplicarán progresivamente hasta igualar el nivel de la UE) y de las medidas de desarrollo rural.

      A pesar de los progresos en la modernización y reestructuración del sector agrícola registrados en los nuevos Estados miembros (en particular en los antiguos países comunistas), uno de los retos principales de estos últimos años ha sido mejorar la prosperidad del sector y del conjunto de las comunidades agrícolas.

      Las diferencias de prosperidad entre la EU-15 y los nuevos Estados miembros [en 2001, el 45 % del nivel de la EU-15 (PIB per cápita ajustado a la paridad de poder adquisitivo.)], en que se ha hecho mucho hincapié, son todavía más pronunciados en las zonas rurales, debido una combinación de ingresos bajos y elevados índices de paro en estas zonas en comparación con las regiones urbanas (estas disparidades son mayores en los nuevos Estados miembros que en la EU-15).

      La UE ya ha comenzado a asumir este reto, creando nuevas medidas de desarrollo rural destinadas a resolver la situación específica de los nuevos Estados miembros.

      Por ejemplo, en estos países existen muchas pequeñas explotaciones agrícolas de semisubsistencia, que producen para su propio consumo, aunque también comercializan una parte de su producción.

      Para ayudar a las familias de los agricultores a hacer frente a problemas de liquidez mientras la explotación esté siendo reestructurada para hacerla comercialmente viable, se ha creado una ayuda a la renta que se concede durante un máximo de cinco años.

      Se subvencionarán también los servicios de asesoramiento a las explotaciones, para así garantizar que los agricultores reciben ayuda profesional para realizar las tareas agrícolas según métodos medioambientalmente sostenibles, diversificar sus actividades agrícolas o mejorar sus equipamientos. Se ha previsto asimismo una ayuda especial a la inversión para ayudar a los agricultores de los nuevos Estados miembros a cumplir las normas comunitarias relativas a la sanidad pública y la higiene, el bienestar de los animales y la seguridad en el trabajo.

      Es importante señalar que las obligaciones que conlleva la pertenencia a la UE se han aplicado inmediatamente a los agricultores de los nuevos Estados miembros. Un ejemplo fundamental es la inocuidad de los alimentos, una cuestión de tal importancia para los consumidores de la UE que no se ha planteado siquiera por un momento cualquier disminución del nivel de calidad.

      La UE es un gran importador neto de productos agrícolas, al tiempo que es exportador neto de productos alimenticios transformados. En este sentido, ha realizado importantes esfuerzos para dirigir su política agrícola hacia instrumentos más transparentes y que no produzcan distorsiones en los intercambios comerciales, principalmente disociando de la producción casi las dos terceras partes de los pagos a los agricultores.

 

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