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Capítulo 2:

 Unión Europea. Población

La Unión Europea cuenta con 501,1 millones de habitantes, lo que representa la tercera población mundial en orden de importancia después de China y la India.

La proporción de la población del mundo desarrollado está disminuyendo con respecto a la del resto del mundo, pasando del 30% en 1960 al 16% en 2005. En la actualidad, cuatro de cada cinco personas de este planeta viven en países en desarrollo. Para apoyar a los países más desfavorecidos, la UE promueve activamente el desarrollo global y es el principal proveedor mundial de ayuda al desarrollo.

Los 501 millones de habitantes de la UE no están repartidos de forma homogénea en el continente. Algunos países (y algunas regiones) están más densamente poblados que otros. El hecho de disponer de una gran superficie no entraña necesariamente contar con una población muy numerosa.

La esperanza de vida en la Unión Europea está creciendo. La de los nacidos en 1960 era de 67 años (para los hombres) y de 73 años (para las mujeres). Para los nacidos en 2004, las cifras alcanzan ya casi los 76 años, en el caso de los hombres, y los 82 años, en el de las mujeres.

A título de comparación, las cifras de las Naciones Unidas muestran que la esperanza de vida de los nacidos entre 2000 y 2005 en Somalia, uno de los países más pobres del mundo, es de 46 años (para los hombres) y 49 años (para las mujeres).

En 1960, la mayoría de las mujeres de la UE tenían dos o más hijos. En términos estadísticos, cada mujer tenía más de 2,5 hijos. En 2004, la tasa total de fertilidad se había reducido a aproximadamente 1,5 hijos por cada mujer. Francia e Irlanda tienen las tasas de fertilidad más elevadas, algo inferiores a dos hijos por cada mujer. Las más bajas (menos de 1,25) se encuentran en la República Checa, Letonia, Polonia y Eslovaquia.

Con la reducción de la población joven, está disminuyendo la mano de obra de la UE. Cada vez son menos los trabajadores que deben sustentar a un número creciente de pensionistas. Está previsto que el número de personas mayores de 80 años represente el 6,3% de la población para el 2025.

PIRAMIDE

Una de las regiones con más baja TBN de Europa es Asturias (inferior al 7 0/00) siendo el grupo de ancianos superior al de los jóvenes lo cual, como se puede observar en esta pirámide de población de Asturias, constata su fuerte envejecimiento.

Para impulsar el crecimiento de la población activa, Europa necesita que un número mayor de personas en edad de trabajar acceda al empleo, que se retrase su jubilación, que sean más las mujeres que trabajen, que los trabajadores pongan al día sus capacidades mediante programas de aprendizaje permanente y que se promueva una inmigración más dirigida. Huelga decir que también sería bueno que nacieran más niños.

La calidad de vida depende de una serie de factores, como son tener suficiente dinero y gozar de buena salud. ¿Cuánto dinero y salud tienen los europeos? La respuesta varía de un país a otro.

Para hacernos una idea a grandes rasgos del nivel de vida material en un país dado, podemos calcular el valor total de todo lo que produce dicho país en un año determinado (su producto interior bruto o PIB) y dividir la cifra resultante por el número de habitantes.

Sin embargo, lo que se puede comprar con la misma cantidad de dinero varía de un país a otro. Para que los niveles de vida sean comparables, es preciso tener en cuenta estas diferencias de poder adquisitivo. Esto se puede hacer calculando en cada país el precio de una «cesta» de bienes y servicios que sea comparable y representativa y expresando el precio resultante no en la moneda local ni en euros, sino en una moneda común conceptual que denominamos «estándar de poder adquisitivo» (EPA).

El EPA elimina las diferencias de los niveles de precios entre países, de tal modo que la comparación del PIB por habitante en EPA permite cotejar adecuadamente los niveles de vida en el conjunto de la UE.

Los niveles de vida en Europa han mejorado notablemente en el último decenio. De acuerdo con el EPA, que permite las comparaciones internacionales, los niveles de vida de la UE se encuentran entre los más elevados del mundo. Sin embargo todavía existen en la Unión Europea “bolsas de pobreza”. De los 501,1 milones de habitantes que viven en la UE actualmente, 83 millones son pobres y 23 millones estaban sin trabajo, 5 millones más que en 2009.

El nivel de vida varía en el seno de la UE. El PIB por habitante (en EPA) más elevado corresponde a Luxemburgo y el más bajo a Bulgaria. La UE se está esforzando por reducir la brecha entre los miembros ricos y los pobres, consolidar la economía europea, hacerla más competitiva y crear más puestos de trabajo, para que todos podamos disfrutar de una mejor calidad de vida. De este modo, el PIB de los países más pobres que se adhirieron a la UE a partir de 2004 crece más rápidamente que el del resto de los Estados miembros.

Los niveles de vida pueden variar también de una región a otra dentro de un mismo país. En algunas regiones de la UE, el PIB por habitante en EPA es inferior al 50% de la media de la Europa de los Veintisiete. En las regiones más prósperas puede situarse por encima de dicha media en más de un 25%.

La UE ha creado los denominados Fondos Estructurales a fin de corregir estas diferencias mejorando el nivel de vida de las regiones más pobres. Más del 35% del presupuesto de la UE se utiliza para impulsar las economías de estas regiones y, a su vez, para reforzar a la UE en su conjunto.

Si bien los europeos viven cada vez más y de una manera más saludable, pueden hacer un esfuerzo mayor por protegerse de las dos principales causas de muerte: las enfermedades cardiovasculares y el cáncer. A ello puede ayudar un estilo de vida saludable y activo. El tabaco, una dieta inadecuada y la falta de ejercicio son factores que aumentan el riesgo de padecer cardiopatía isquémica, dolencia en la que las arterias obstruidas o dañadas suministran una cantidad insuficiente de sangre al corazón.

Estas enfermedades provocan la muerte de más hombres que mujeres en la UE, y la proporción de la población afectada varía mucho de un país a otro. En 2004, Hungría registró la tasa más elevada de mortalidad por cáncer tanto entre las mujeres como entre los hombres. Francia cuenta con la tasa más baja de mortalidad por cardiopatía isquémica correspondiente a ambos sexos.

El ejercicio físico es bueno para la salud. Una encuesta del Eurobarómetro publicada en noviembre de 2006 mostró que el 64% de los ciudadanos de la UE realizaban semanalmente algún tipo de actividad física. En la cabecera de la lista se situaba Finlandia, donde el 83% de los encuestados afirmaron participar en actividades recreativas, deportivas o de ocio que exigían un esfuerzo físico. A los finlandeses les seguían los neerlandeses (79%) y los lituanos (78%).

Los menos activos eran los portugueses, seguidos de los rumanos y los malteses.

En conjunto, el número de hombres que practican deportes es mayor que el de mujeres, y los más jóvenes son los que más ejercicio físico realizan.

Uno de los principales objetivos de la UE es el desarrollo económico. Durante los últimos cincuenta y tres años, y en especial desde los años ochenta, se ha trabajado mucho para derribar las barreras entre las economías nacionales de la UE y para crear un mercado único en el que los bienes, las personas, los capitales y los servicios puedan circular libremente. El comercio intracomunitario ha crecido extraordinariamente y, al mismo tiempo, la UE se ha convertido en una gran potencia comercial a escala mundial.

El producto interior bruto (PIB) de la UE, es decir, la producción de bienes y servicios, crece a un ritmo constante. Tras la adhesión de los nuevos Estados miembros en 2004, el PIB de la UE es ahora superior al de los Estados Unidos.

En todos los países de la UE, más del 60% del PIB es generado por el sector de los servicios (que incluye actividades como la banca, el turismo, el transporte y los seguros). La industria y la agricultura, aunque siguen teniendo importancia, han perdido peso económico en los últimos años.

Si bien el PIB de la Unión sigue aumentando, en los últimos años su crecimiento ha sido más lento que el de los Estados Unidos, pero más rápido que el de Japón.

El mercado único es uno de los mayores logros de la UE. Ha acabado con las fronteras económicas en Europa y ha fomentado la competencia, lo que ha dado lugar a la mejora de la calidad y al abaratamiento de los precios de bienes y servicios. Algunas de las reducciones de precios más espectaculares han tenido lugar en los ámbitos del transporte aéreo y las comunicaciones. Si se toma como referencia el precio de una llamada telefónica de diez minutos de duración a los Estados Unidos, puede comprobarse como en los Países Bajos su precio se redujo en un 90% entre 1997 y 2006. Los abonados letones, sin embargo, no han tenido tanta suerte.

Aunque la UE representa solamente el 7% de la población mundial, sus intercambios comerciales con el resto del mundo representan aproximadamente una quinta parte de las importaciones y exportaciones mundiales.

Tan sólo los intercambios comerciales entre los propios países de la UE representan dos terceras partes de todo el comercio de la UE, aunque los niveles varían entre los distintos Estados miembros. El mercado único ha facilitado mucho los intercambios entre los países de la UE, ya que los bienes, servicios, capitales y personas pueden moverse ahora libremente a través de las fronteras nacionales.

La UE es el principal exportador del mundo y el segundo mayor importador.  EE.UU es su socio comercial más importante, seguido de China. En 2005, la UE representó el 18,1% de las exportaciones y el 18,9% de las importaciones mundiales.

Asimismo, es también un importante socio comercial de los países menos desarrollados y la mayor parte de las exportaciones procedentes de estos países entran en la UE libres de impuestos o con unos tipos de impuestos reducidos. Con este acceso preferencial al mercado de la UE se pretende impulsar el crecimiento económico de los países más pobres de todo el mundo.

La pobreza sigue siendo un problema mundial, a pesar de los progresos de las últimas décadas. Más de mil millones de personas en todo el mundo —una tercera parte de ellas en el África subsahariana— sobrevive con menos de un dólar al día.

En su calidad de potencia económica de primer orden, la UE desempeña el papel que le corresponde a través del comercio y la ayuda, con el fin de luchar contra la pobreza en el mundo y promover el desarrollo global. Trata de utilizar su influencia en la Organización Mundial del Comercio a fin de garantizar unas normas justas para el comercio mundial y hacer que la globalización beneficie a todas las naciones, incluidas las más pobres. Es también el principal donante mundial de ayuda oficial al desarrollo.

Los europeos van conociéndose cada vez mejor y desarrollando un sentimiento común de pertenencia a Europa, si bien no todos muestran el mismo entusiasmo por la UE. Muchos de ellos pasan sus vacaciones en otro país europeo, y cada vez más gente estudia y trabaja fuera de su país gracias a la libertad de circulación en la UE. Un gran porcentaje de escolares europeos aprenden al menos un idioma europeo además del suyo propio.

En una encuesta del Eurobarómetro realizada en la primavera de 2006, ocho de cada diez ciudadanos de la UE manifestaron estar bastante o muy satisfechos con su vida, y la mayoría se mostraron optimistas con respecto al futuro. Los «muy satisfechos» constituían un 21%, frente al 23% de la anterior encuesta realizada en el otoño de 2005.

El número de personas que manifiestan no estar en absoluto satisfechas se ha mantenido durante la última década relativamente bajo, situándose en torno al 4%.

Los españoles seguimos apoyando, en su inmensa mayoría, la pertenencia a la Unión Europea en un 73% del total de los encuestados (Encuesta, mayo de 2007).

Aunque generalmente satisfechos con su vida, los europeos tienen problemas y preocupaciones. Según una encuesta, realizada a nivel europeo, en mayo de 2007, el desempleo sigue siendo la principal preocupación para muchos ciudadanos de la UE (34%), seguido del crimen organizado (24%), inmigración (15%), terrorismo (12%) y vivienda (8%).

Aunque los resultados varían, reflejando la diversidad de culturas y opiniones en la UE, la encuesta muestra que los ciudadanos de la UE comparten muchas preocupaciones comunes.

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