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Capýtulo 9:

 Instituciones de la Unión Europea. El Consejo de la Unión Europea

El Consejo Europeo fue creado en 1974 con la intención de establecer un foro informal de debate para los Jefes de Estado o de Gobierno. Rápidamente evolucionó hasta llegar a ser el órgano que fijaba los objetivos de la Unión y determinaba el curso para alcanzarlos, en todos los ámbitos de actividad de la UE. Adquirió un estatuto oficial en 1992, con el Tratado de Maastricht, que dispone que "el Consejo Europeo dará a la Unión los impulsos necesarios para su desarrollo y definirá sus orientaciones políticas generales". A partir del 1 de diciembre de 2009, con el Tratado de Lisboa, se ha convertido en una de las siete instituciones de la Unión Europea.

  Es la institución que más poder ejerce dentro de la Unión Europea, pues se trata del principal organismo de toma de decisiones. Constituye la voz de los Estados miembros y cada mes celebra varias reuniones ministeriales. Tiene una función legislativa, que comparte con el Parlamento europeo, y una función ejecutiva, que comparte con la Comisión Europea. Su formación depende del tema tratado: Asuntos Exteriores, Economía y Finanzas, Transportes, Energía, Agricultura, etc. Suele denominarse «Consejo de Ministros».

      La mayor parte de sus decisiones se toman por mayoría, pero ciertas cuestiones delicadas, en ámbitos tales como fiscalidad, asilo e inmigración o política exterior y de seguridad, requieren la unanimidad.

      En su máximo nivel, el Consejo se reúne como Consejo Europeo, donde los miembros son representados por los Jefes de Estado y de Gobierno (Presidentes y/o Primeros Ministros). En estas «cumbres», que se celebran hasta cuatro veces al año, se establece la política general de la UE y se resuelven los problemas que surgen en niveles inferiores.

       Este órgano está formado por los Ministros de los Estados miembros que, además de ser un órgano legislativo junto al Parlamento Europeo, constituye el órgano supremo de decisión y coordinación de las políticas de la UE. El Consejo de la UE es único, aunque se reúne en 9 formaciones diferentes dependiendo de los asuntos a tratar (Asuntos Generales, Justicia e Interior, Asuntos Económicos y Financieros ...) Está formado por el Presidente (cargo rotativo que ocupa un Jefe de Gobierno de un Estado miembro, nombrado por seis meses) y los representantes de los Gobiernos de los Estados miembros.

      Está formado por los Jefes de Estado o de Gobierno de los Estados Miembros, su Presidente y el Presidente de la Comisión. El Alto Representante de la Unión para Asuntos Exteriores y Política de SeguridadAbre nueva ventana toma parte en sus trabajos. Se reune dos veces por semestre, convocado por su Presidente. Cuando la situación lo requiera, el Presidente puede convocar una sesión extraordinaria.

      El Consejo de la Unión Europea tiene, entre otras, las siguientes competencias:

1º. Aprobar la normativa europea. En muchos casos legisla con el Parlamento Europeo (procedimiento de codecisión).

2º. Asegurar la coordinación de las políticas económicas generales de los Estados miembros.

3º. Definir y poner en práctica la política exterior y de seguridad común (PESC).

4º. Celebrar acuerdos internacionales entre uno o varios Estados miembros u Organizaciones internacionales.

5º. Adoptar, junto con el Parlamento europeo, el presupuesto de la Comunidad.

      El Consejo Europeo define las orientaciones políticas generales de la Unión Europea.

      Los Ministros de cada Estado miembro (o sus representantes) se reúnen periódicamente, en diferentes formaciones según los temas.

      Los temas relacionados con las competencias del Ministerio de Economía y Hacienda se tratan fundamentalmente en elConsejo de Asuntos económicos y financieros (ECOFIN) que se reúne habitualmente una vez al mes.

      Temas de este Departamento también son tratados en otras formaciones del Consejo como, por ejemplo, las perspectivas financieras en el Consejo de Asuntos Generales, ayudas de Estado, contratos, y aduanas en el Consejo de Competitividad.

      El Consejo de la UE es presidido, de forma rotatoria, cada semestre por un Estado, que se encarga de decidir la agenda de las reuniones e impulsar la toma de decisiones en su seno.

      Los actos del Consejo (reglamentos, directivas, decisiones, acuerdos) se aprueban por regla general, por mayoría cualificada.

      Para definir el régimen de mayorías se otorga a cada Estado un número de votos determinado, principalmente en función de la población. El número total de votos es de 321, de los que corresponden a España 27. La mayoría cualificada se alcanza cuando votan a favor de la propuesta la mayoría de los Estados que representan, al menos, 232 votos, el 72,3% del total.

      El trabajo del Consejo es preparado por el Comité de representantes permanentes (COREPER), compuesto por los representantes permanentes de los Estados miembros en Bruselas y sus adjuntos. El trabajo del Comité está preparado por unos 250 comités y grupos de trabajo compuestos por delegados de los Estados miembros.

Consejo Ecofin.

      Le corresponde la competencia en los asuntos de naturaleza económica y financiera y, en concreto:

o  Coordinación de las políticas económicas generales de los Estados miembros.

o  Aprobación de la normativa europea en esta materia.

o  Aprobación, junto con el PE, del proyecto de Presupuestos de la Comunidad.

      A las reuniones asisten los Ministros de Economía y Hacienda de los distintos Estados miembros y, en las reuniones en las que se abordan temas presupuestarios, los Ministros de Presupuestos. Se reúne habitualmente una vez al mes.

      Los Ministros de los Estados que han adoptado el euro como moneda se reúnen normalmente la víspera de la reunión del Ecofin para tratar las cuestiones de la Unión Económica y Monetaria. Forman lo que se denomina Eurogrupo, pero no constituye una formación del Consejo, sino un organismo informal.

      El Consejo es el principal órgano de toma de decisiones de la Unión Europea y comparte el poder legislativo con el Parlamento Europeo. En representación de los Estados miembros, los ministros o funcionarios de los departamentos del gobierno nacional se reúnen para debatir sobre materias específicas. Oficialmente, es también conocido como “Consejo de la Unión Europea”, pero también es llamada en ocasiones “Consejo de Ministros”.

      En materias intergubernamentales, como la política exterior, el Consejo actúa por propia iniciativa –aquí las funciones de la Comisión y el Parlamento están limitadas-. Las reuniones del Consejo se mantienen en privado, pero ha habido un intento en los últimos años para incrementar la transparencia en la toma de decisiones y mantener algunos encuentros públicos. Todas las deliberaciones del Consejo, por el procedimiento de codecisión, están abiertas al público.

     La mayoría de las reuniones se producen en Bruselas; en abril, junio y octubre, sin embargo, tiene su sede en Luxemburgo. Muy ocasionalmente puede reunirse en algún otro lugar, por ejemplo en los encuentros de Naciones Unidas o la OMC.

      El Consejo Europeo está compuesto por:

      La Presidencia: El Consejo es presidido por cada uno de los Estados miembros en rotación durante periodos de seis meses, de acuerdo al orden preestablecido. La presidencia tiene una importancia vital en la organización del trabajo de la institución. Es la fuerza que dirige el proceso legislativo y de toma de decisiones, arreglando y negociando compromisos entre los Estados miembros, cuando es necesario. La Presidencia organiza y preside todas las reuniones.

      El Consejo Europeo: Es una reunión de los Jefes de Estado o Gobierno de los Estados miembros y el Presidente de la Comisión. Define las líneas maestras de la política de la Unión Europea. Las reuniones del Consejo Europeo tienen lugar normalmente en Bruselas, en el edificio Justus Lipsius.

      El Secretario General del Consejo y el Alto Representante para la Política Exterior y de Seguridad Común: Asiste al Consejo en asuntos de política exterior. Contribuye a la formulación, preparación y puesta en marcha de las decisiones políticas europeas. Actúa en nombre del Consejo al mantener diálogos politicos con tercereas partes. El actual Secretario General es Javier Solana.

      Los ministros cambian en función de los temas del orden del día. Por ejemplo, si el Consejo aborda asuntos medioambientales, a la reunión asisten los ministros de medio ambiente de cada país de la UE, y se denomina "Consejo de Medio Ambiente".

      Las relaciones de la UE con el resto del mundo son tratadas por el "Consejo de Asuntos Generales y Relaciones Exteriores". Pero esta configuración del Consejo también tiene una responsabilidad más amplia con respecto a cuestiones de política general, por lo que a sus reuniones asiste el ministro o secretario de Estado designado por su respectivo gobierno.

      En total, hay nueve configuraciones distintas del Consejo:

  • Asuntos generales y relaciones exteriores.
  • Asuntos económicos y financieros (ECOFIN).
  • Justicia e interior.
  • Empleo, política social, salud y consumidores.
  • Competitividad.
  • Transporte, telecomunicaciones y energía.
  • Agricultura y pesca.
  • Medio ambiente.
  • Educación, juventud y cultura.

      Cada ministro participante puede comprometer a su gobierno, es decir, que su firma es la firma de todo el gobierno, y también es responsable ante su parlamento nacional y los ciudadanos a quienes dicho parlamento representa. Esto garantiza la legitimidad democrática de las decisiones del Consejo Europeo.

      Hasta cuatro veces al año, los Presidentes y/o los primeros ministros de los Estados miembros, así como el Presidente de la Comisión Europea, se reúnen con el Consejo Europeo.En estas “cumbres” se establece la política global de la UE y se resuelven cuestiones que no pueden solventarse en un nivel más bajo (es decir, por los ministros en reuniones normales del Consejo). Dada la importancia de los debates del Consejo Europeo, a menudo se prolongan por la noche, y atraen mucha atención de los medios de comunicación.

      El Consejo tiene seis responsabilidades básicas:

1.    Aprobar leyes europeas. En muchos ámbitos legisla en común con el Parlamento Europeo.

2.    Coordinar las políticas económicas generales de los Estados miembros.

3.    Concluir acuerdos internacionales entre la UE y otros países u organizaciones internacionales.

4.    Aprobar el presupuesto de la UE, junto con el Parlamento.

5.    Desarrollar la Política Exterior y de Seguridad Común de la UE (PESC, véase Política Exterior y de Seguridad Común), basándose en las directrices decididas por el Consejo Europeo.

6.    Coordinar la cooperación entre los tribunales nacionales y la policía en materia penal.

      La mayoría de estas responsabilidades se refieren a ámbitos "comunitarios", es decir, aquellos en los que los Estados miembros deciden poner en común su soberanía y delegar sus poderes de toma de decisiones en las instituciones de la UE. Estos ámbitos constituyen el "primer pilar" de la Unión Europea. Sin embargo, las dos últimas responsabilidades se refieren en gran parte a áreas en las que los Estados miembros no han delegado sus poderes, sino que simplemente trabajan juntos. Esto se llama "cooperación intergubernamental" y cubre el segundo y tercer "pilares" de la Unión Europea.

      El trabajo del Consejo se describe a continuación más detalladamente.

1. Legislación.

      Mucha legislación de la UE es adoptada conjuntamente por el Consejo y el Parlamento.  

    Por regla general, el Consejo sólo actúa a propuesta de la Comisión, y es la Comisión la que tiene normalmente la responsabilidad de garantizar que la legislación de la UE, una vez adoptada, se aplique correctamente.

2. Coordinación de las políticas económicas de los Estados miembros.

      Los países de la UE han decidido que desean una política económica general basada en una estrecha coordinación de sus políticas económicas nacionales. Esta coordinación la realizan los ministros de economía y hacienda, que conjuntamente forman el Consejo de asuntos económicos y financieros (ECOFIN).

      Además, los países de la UE también desean crear más puestos de trabajo y mejorar sus sistemas de educación, salud y protección social. Aunque cada Estado miembro de la UE es responsable de su propia política en estas áreas, pueden acordar objetivos comunes y aprender de la experiencia de los otros qué es lo que funciona mejor. Este proceso se llama “método abierto de coordinación”, y tiene lugar en el Consejo.

3. Conclusión de acuerdos internacionales.

       Cada año el Consejo Europeo "concluye" (es decir, firma oficialmente) varios acuerdos entre la Unión y otros países, así como con organizaciones internacionales. Estos acuerdos pueden cubrir áreas amplias tales como el comercio, la cooperación y el desarrollo, o pueden tratar temas específicos como los textiles, la pesca, la ciencia y la tecnología, el transporte, etc.

      Además, el Consejo puede concluir convenios entre los Estados miembros de la UE en ámbitos tales como la fiscalidad, el derecho de sociedades o la protección consular. También pueden celebrarse convenios de cooperación en materia de libertad, seguridad y justicia.

4. Aprobación del presupuesto de la UE.

      El presupuesto anual de la UE es decidido conjuntamente por el Consejo y el Parlamento.

5. Política Exterior y de Seguridad Común.

      Los Estados miembros están trabajando para desarrollar una Política Exterior y de Seguridad Común (PESC). Pero la política exterior, la seguridad y la defensa son materias en las que cada gobierno nacional sigue manteniendo un control independiente. Los Estados miembros no han puesto en común su soberanía nacional en estas áreas, por lo que el Parlamento y la Comisión Europea desempeñan un papel limitado a este respecto. Sin embargo, los países de la UE tienen mucho que ganar si trabajan juntos en estos ámbitos, y el Consejo es el principal foro en el que tiene lugar esta “cooperación intergubernamental”.

      Para responder más eficazmente a las crisis internacionales, la Unión Europea ha creado una "fuerza de reacción rápida". No se trata de un ejército europeo, ya que sus integrantes seguirán perteneciendo a sus fuerzas armadas nacionales y estarán bajo el mando nacional, y su papel se limitará a realizar tareas de tipo humanitario, rescate, mantenimiento de la paz y otras funciones de gestión de crisis. En 2003, por ejemplo, la UE llevó a cabo una operación militar (de nombre Artemis) en la República Democrática del Congo, y en 2004 comenzó una operación pacificadora (de nombre Althea) en Bosnia y Herzegovina.

      En estas operaciones, el Consejo cuenta con la asistencia de:

  • el Comité Político y de Seguridad (CPS)
  • el Comité Militar de la Unión Europea (CMUE)
  • el Estado Mayor Militar de la Unión Europea (EMUE), integrado por expertos militares destinados en la Secretaría del Consejo por los Estados miembros.

6. Libertad, seguridad y justicia.

      Los ciudadanos de la UE son libres para vivir y trabajar en cualquier país de la UE de su elección, por lo que deberían tener igualdad de acceso a la justicia civil en toda la Unión Europea. Por tanto, los tribunales nacionales deben trabajar juntos para garantizar, por ejemplo, que una sentencia judicial dictada en un país de la UE en un caso de divorcio o de custodia se reconozca en los demás países de la UE.

      La libre circulación en la UE beneficia en gran medida a los ciudadanos respetuosos de la ley, pero también se aprovechan de ella los delincuentes y terroristas internacionales. Para abordar la delincuencia transfronteriza se requiere la cooperación transfronteriza entre los tribunales nacionales, las fuerzas de policía, los agentes de aduanas y los servicios de inmigración de todos los países de la UE.

      Se trata de asegurar, por ejemplo:

  • Que las fronteras exteriores de la UE estén vigiladas eficazmente.
  • Que las aduanas y la policía intercambien información sobre movimientos de sospechosos de tráfico de drogas o personas.
  • Que los solicitantes de asilo sean tratados de igual manera en toda la UE, para impedir que se dirijan al país que podría ofrecerles más ventajas.

      Este tipo de cuestiones son tratadas por el Consejo de Justicia e Interior, es decir, los ministros de justicia e interior. Su objetivo es crear un espacio de libertad, seguridad y justicia dentro de la UE.

       En Bruselas, cada Estado miembro de la UE tiene un equipo permanente (representación) que  defiende su interés nacional en el seno de la Unión. En la práctica, el jefe de cada representación es el embajador de su país ante la UE.

       Estos embajadores, conocidos como "representantes permanentes", se reúnen semanalmente en el Comité de Representantes Permanentes (COREPER). El papel de este Comité es preparar el trabajo del Consejo, a excepción de las cuestiones agrícolas, que son gestionadas por el Comité Especial de Agricultura. El COREPER cuenta con la ayuda de varios grupos de trabajo, compuestos por funcionarios de las administraciones nacionales. Entre ellos, caben destacar:

Presidencia del Consejo.

      La Presidencia del Consejo es rotatoria y tiene una duración de seis meses. Dicho de otro modo, cada país de la UE se hace cargo de la agenda del Consejo y preside todas las reuniones durante un semestre, promoviendo las decisiones legislativas y políticas y mediando para lograr acuerdos entre los Estados miembros.

      Si, por ejemplo, el Consejo de medio ambiente se reúne durante el segundo semestre de 2006, la reunión estará presidida por el ministro finlandés de medio ambiente, puesto que Finlandia asumió la Presidencia del Consejo en ese momento.

Secretaría General.

      La Presidencia cuenta con la asistencia de la Secretaría General, que prepara y garantiza el buen funcionamiento de la institución en todos los niveles.

      En 2004, Javier Solana fue nombrado nuevamente Secretario General del Consejo. Es también el Alto Representante para la Política Exterior y de Seguridad Común (PESC), y en esta calidad ayuda a coordinar la acción de la UE a escala mundial. En virtud del nuevo Tratado de Lisboa, el Alto Representante será reemplazado por el Ministro de Asuntos Exteriores de la UE. El Secretario General está asistido por un Vicesecretario General, responsable de la gestión de la Secretaría General.

Votos por país.

      Las decisiones del Consejo se toman por votación.Cuanto mayor es la población de un país, más votos tiene, pero los números están ponderados en favor de los países con menor población.

Alemania, Francia, Italia y Reino Unido:29
España y Polonia:27
Rumanía:14
Países Bajos:13
Bélgica, República Checa, Grecia, Hungría y Portugal:12
Austria, Bulgaria y Suecia:10
Dinamarca, Irlanda, Lituania, Eslovaquia y Finlandia:7
Chipre, Estonia, Letonia, Luxemburgo y Eslovenia:4
Malta:3
TOTAL345

Votación por mayoría cualificada.

      En algunos ámbitos particularmente sensibles tales como la PESC, la fiscalidad, el asilo o la inmigración, las decisiones del Consejo tienen que ser unánimes. Es decir, cada Estado miembro tiene poder de veto en estas materias.

      Sin embargo, en la mayoría de las cuestiones, el Consejo decide por mayoría cualificada.

      Se alcanza la mayoría cualificada:

1º. Si una mayoría de Estados miembros lo aprueban (en algunos casos una mayoría de tres cuartos).

2º. Si se reúne un mínimo de 255 votos a favor, lo que supone el 73,9% del total.

      Además, un Estado miembro puede pedir la confirmación de que los votos a favor representan al menos el 62% de la población total de la Unión. En caso de no ser así, la decisión no se adopta.

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