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Capýtulo 7:

 Psicología del trabajo: comienzos de intervención en el ámbito empresa (industrial)

Los comienzos de la intervención en el ámbito de la empresa

La inquietud profunda que afectaba al mundo laboral y empresarial español de comienzos de siglo preocupó pronto a las fuerzas políticas que venían sosteniendo la democracia establecida con la Restauración de Alfonso XII en 1875 y la Constitución de 1876.

En 1883 se dio un paso adelante, al crearse una Comisión de Reformas Sociales, con el apoyo consensuado de grupos afines al krausismo liberal y al catolicismo, de la que iba a surgir en 1903 el Instituto de Reformas Sociales, interesado por promover una humanización del trabajo y la creación de organizaciones asistenciales que remediaran la dramática situación de los trabajadores inválidos y sin trabajo. La defensa de un programa social reformista y abierto, promulgado por el papa León XIII (1810-1903) en su encíclica Rerum Novarum (1891), aunque sin demasiado eco en nuestro país, reforzó los movimientos en dirección a una política de apoyo a los trabajadores. En 1908, como resultado de una serie de acuerdos, se llegó a la creación del Instituto Nacional de Previsión Social. Se buscaba así establecer un sistema de previsión social voluntario y privado, que no excluía ni eliminaba las obras sociales y asistenciales mantenidas por la Iglesia católica. Mientras tanto, se habían dado ya en Europa y en América algunos pasos en dirección a una más estrecha relación de la Psicología con el mundo del trabajo.

Los primeros pasos de una psicotecnia

En varios lugares se fue sintiendo la conveniencia de aproximar la Psicología a los problemas sociales. Una ciencia que se ocupaba temáticamente de la adaptación del individuo a su medio, por fuerza tendría algo que decir a la hora de estudiar y mejorar el ajuste del trabajador a su puesto, o del estudiante a sus estudios. Muchos tenían noticia del notable intento del renacentista español Juan Huarte de San Juan (1529?-1588?) en su Examen de ingenios, de buscar a cada persona el tipo de profesión más ajustado a sus condiciones psicológicas y su constitución biotipológica.

En Alemania, William Stern (1871-1938) comenzó a hablar de «psicotecnia». En su Contribuciones a la psicología del testimonio (1903) escribió que la Psicología Aplicada era «la ciencia de los hechos psicológicos que son relevantes por su utilidad práctica». Incluía en ese saber dos aspectos, la evaluación (Psychognostik) y la intervención (Psychotechnik), entendiendo por esta última los «procedimientos apropiados» mediante los que se logran aquellos fines valiosos que se demandan al psicólogo aplicado. En estas palabras se sobreentiende que ese valor es sentido y percibido por muchos otros individuos que no son psicólogos, y que les piden que pongan en práctica sus nuevos saberes para lograr esas metas.

Stern se interesaba entonces por la veracidad de los testimonios en los tribunales de justicia. Distinguir la verdad de la simulación era una tarea donde el psicólogo podía ser de gran ayuda. Pero había muchas otras actividades donde esa ayuda podía igualmente resultar preciosa, y muchas personas presionadas por situaciones conflictivas fueron requiriendo dicha ayuda.

El mundo de la empresa, en aquellos días, era un lugar de conflicto y tensión. Intervenían muchos factores en ello. Estaban, por un lado, la realidad del trabajo y el esfuerzo físico. También era importante la complejidad de las tareas a realizar, en el empleo de máquinas, por el operario, que debía controlarlas y que no siempre estaba bien capacitado para ello. A esto había que sumar la mayor o menor dedicación del trabajador a su tarea, la capacidad directiva de los gestores, las diferencias de trato entre los niveles de empleados y la dirección, la difusión y publicidad de los productos, y tantas cosas más. Eran muchos los temas, pero aún era mayor la urgencia y el interés que despertaban.

Empezó a haber resultados interesantes. El fisiólogo italiano Angelo Mosso (1846-1910) mostró la cara científica del esfuerzo y la fatiga, y el uso del «ergógrafo», aparato que trazaba curvas de fatiga y rendimiento decreciente de movimientos, se extendió entre los médicos interesados en la naciente medicina del trabajo. En Estados Unidos, Frank Parsons (1854-1908) creó una oficina de orientación vocacional en Boston en 1908, seguida de la creación de la National Vocational Guidance Association, en 1913, y en Bélgica, por las mismas fechas, Arturo G. Christiaens (1875?-1937) inició una política semejante, en pro de la orientación, que conduciría a la creación de una oficina en Bruselas, en 1912. En Alemania, Otto Lipmann (1880-1933) y William Stern (1871-1938) fundaron un Instituto de Psicología Aplicada e Investigación psicológica general cerca de Berlín (Sprung, 2001) y esa línea se iría expandiendo en los años siguientes. Creaciones semejantes tuvieron lugar en otros países por esas fechas, y todo ello iba a consolidarse cuando la I Guerra Mundial hiciera aún más urgente y perentoria la rápida selección de personal especializado para los ejércitos. En 1910, Hugo Münsterberg (1863-1916) dio un curso sobre psicotecnia en Alemania y publicó poco después una obra central, Psychologie und Wirtschaftsleben (1912), traducida y publicada en español dos años después (Münsterberg, 1914) como Psicología de la actividad industrial. Se trataba así de incorporar una nueva ciencia que ponía el experimento psicológico científico al servicio del comercio y de la industria (íd., 1); se trataba, naturalmente, de la nueva Psicología Aplicada.

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