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Capítulo 1:

 Los comienzos de la psicología aplicada

Los grandes maestros

Los comienzos de la Psicología Aplicada

A lo largo de la Edad Moderna, los filósofos hicieron de la mente humana un objeto predilecto de su reflexión. Preocupados por lograr un conocimiento seguro de las cosas, hubieron de examinar las facultades con que se lograba conocer, así como la mente que poseía tales facultades.

El creciente poder de la ciencia natural, en campos tan diversos como la Física, la Química o la Medicina, animaron a pensar que había que recurrir también a la ciencia para lograr comprender y formular las leyes que rigen la mente humana. A mediados del siglo xix, logró imponerse la mentalidad positivista, que pretendía fundar todo saber humano en datos objetivos, y éstos a su vez en la experiencia. La ciencia sucedió en el trono del conocimiento a la Filosofía, expandió sus campos de influencia e incorporó plenamente al ser humano como tema de estudio, una vez que las ideas evolucionistas le aseguraron un lugar dentro del conjunto general de la evolución de las especies.

La Psicología, que había permanecido durante siglos dentro del círculo de los saberes filosóficos, experimentó una honda transformación y abandonó su antigua ubicación, para venir a situarse con las demás ciencias positivas. Se apropió de los métodos experimentales que la fisiología venía aplicando al estudio de los organismos vivos, estableció laboratorios donde llevar a cabo estudios controlados, y pronto se reveló como un campo prometedor, capaz de ofrecer conocimientos firmes y prácticos acerca de la mente y de la conducta humanas. Las formas y capacidades de aprendizaje, los motivos de la acción, las formas de percibir y recordar, fueron algunos de los nuevos territorios que la moderna Psicología comenzó a explorar con éxito. Esta, iniciada en Alemania, en Gran Bretaña, en Francia, y pronto extendida a muchos otros países occidentales, había cambiado, al decir de muchos de sus cultivadores, el «sillón» por el «laboratorio». Antes había bastado un sillón para meditar sosegadamente; ahora este sillón sólo podía servir para sentarse y anotar los resultados de las indagaciones empíricas llevadas a cabo en el laboratorio y redactar los informes que resumían con detalle los progresos logrados.

Hacia 1870, un francés, Théodule Ribot, interesado en los nuevos temas, conocedor y testigo de muchos de los progresos recientemente realizados, trazó un cuadro interesante y minucioso donde los presentaba. Los veía como uno de los últimos esfuerzos del saber humano para salir de la matriz común de la filosofía y alcanzar el nivel del saber positivo. Sus dos libros paralelos, La psicología inglesa contemporánea y La psicología alemana contemporánea, describen un mundo lleno de nuevas ideas y nuevos datos, alejado ya de las discusiones metafísicas y las reflexiones subjetivas. Por esos mismos días, Wilhelm Wundt –uno de los autores que Ribot estudiaba– estableció el que suele ser considerado primer laboratorio de psicología, en la universidad alemana de Leipzig (1879), y consolidó el cambio epistemológico, iniciando así con paso firme una nueva ciencia.

Aunque lleno de promesas para la vida práctica, el nuevo campo fue en sus inicios un territorio puramente teórico. Se respondía a las cuestiones sobre la mente y sus funciones, que durante largo tiempo habían sido objeto de consideración metafísica, y ahora resultaban accesibles al método experimental.

Centrada primero en torno al ser humano adulto promedio, muy pronto se fue expandiendo su campo de acción, incluyendo primero al animal, luego al niño, más tarde a los pacientes con dolencias mentales, y luego a los grupos sociales, en un proceso que ha ido crecientemente adquiriendo concreción y especialización, y no ha tocado aún a su fin. Pero las necesidades sentidas por el ser humano de la calle pronto vinieron a sacar al psicólogo de su torre de marfil. Las demandas de sus potenciales clientes impulsaron un giro técnico y aplicado en su campo de estudio. Comenzó a crecer el ámbito, hoy inmenso, de la psicología aplicada.


Nota: Este curso es un fragmento del libro: "Psicología del trabajo", del autor VV.AA., publicado por Pearson Educación (ISBN: 9788483226087). Puedes descubrir y adquirir libros de Pearson en: www.jetlibros.com.

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