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Microbiología de los organismos (1/2)

Autor: Pearson Educación
Curso:
10/10 (1 opiniýn) |964 alumnos|Fecha publicaciýn: 17/12/2010
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Capýtulo 7:

 Vida microbiana (1/2)

Antigüedad y amplitud de la vida microbiana

Los microorganismos fueron las primeras formas vivas que aparecieron sobre la Tierra con las características básicas de los sistemas vivos (Figura 1.3). Ya hemos considerado que las cianobacterias, produciendo oxígeno en la atmósfera terrestre, facilitaron el camino para la evolución de otras formas de vida (Figura 1.1b). Pero mucho antes de que aparecieran las cianobacterias, el planeta rebosaba vida y diversas comunidades de microorganismos se habían extendido sobre la Tierra.

Las primeras células

¿De dónde procedían las primeras células? ¿Fueron células como las que hoy conocemos las primeras estructuras auto-replicativas de la Tierra? Como todas las células están constituidas de un modo similar, es probable que todas ellas desciendan de una célula antecesora común, el ancestro universal de todas las formas de vida. Sin embargo, como veremos más adelante en este libro, es también posible que las primeras entidades auto-replicativas no hayan sido células sino pequeñas moléculas de RNA.

No obstante, la evolución seleccionó finalmente la célula como la mejor solución estructural para mantener las características fundamentales de la vida. Una vez que aparecieron las células a partir de materiales inertes, a lo largo de un proceso que duró centenares de millones de años, su crecimiento y su división posterior originó poblaciones celulares que comenzaron a interaccionar como comunidades microbianas. A continuación, la evolución pudo seleccionar mejoras y la diversificación de estas células primitivas dio luego origen a las complejas y variadas células que hoy vemos.

La vida sobre la Tierra a través del tiempo

La edad de la Tierra es de unos 4,6 miles de millones de años. Los científicos tienen evidencias de que la vida apareció en nuestro planeta hace 3,8-3,9 miles de millones de años y de que estos primeros organismos eran exclusivamente microbianos. De hecho, los microorganismos han sido la única forma de vida en la Tierra durante la mayor parte de su historia (Figura 1.6). Poco a poco, y a lo largo de enormes períodos de tiempo, aparecieron los organismos superiores (en este libro nos referiremos a las formas vivas que evolucionaron después de los microorganismos como organismos «superiores»). ¿Cuáles fueron algunos de los hitos más importantes de este camino?

Durante los 2 primeros miles de millones de años de su existencia, la atmósfera de la Tierra fue anóxica; no había oxígeno, y estaban presentes el nitrógeno (N2), el dióxido de carbono (CO2) y otros cuantos gases. En estas condiciones solamente podían vivir microorganismos con metabolismos anaerobios, aunque éstos estaban representados por muchos tipos celulares, entre los que se incluían los llamados metanógenos, productores de metano.

La aparición de los microorganismos fotótrofos —organismos que obtienen energía de la luz solar— ocurrió en los primeros mil millones de años de la historia terrestre. Los primeros fotótrofos fueron relativamente sencillos, como las bacterias rojas y otras bacterias relacionadas con ellas, que en la actualidad aún estan muy distribuidas en hábitats anóxicos (Figura 1.1a,c). Casi mil milllones de años después, las cianobacterias evolucionaron a partir de estos fotótrofos primitivos y comenzaron el largo y lento proceso de oxigenar la atmósfera (Figura 1.6). A continuación, inducidas por el aumento de oxígeno en la atmósfera, las formas multicelulares evolucionaron hasta culminar más tarde con las plantas y los animales que hoy conocemos (Figura 1.6).

Vida microbiana

¿Los pasos evolutivos de la vida ocurrieron de hecho como indica la Figura 1.6?. Es probable que nunca estemos totalmente seguros sobre la respuesta adecuada, pero los microbiólogos han identificado en los organismos actuales componentes químicos esenciales que son biomarcadores de grupos particulares, y restos de muchos de ellos se pueden detectar en rocas antiguas. La línea temporal de la Figura 1.6 permite encajar lo que conocemos sobre fósiles moleculares en rocas de edades específicas. Con el tiempo, los microorganismos se diversificaron y llegaron a colonizar cada hábitat terrestre capaz de mantener vida, ocupando incluso aquellos inadecuados para otras formas de vida. Esto nos lleva a considerar algunos aspectos sobre la distribución actual de la vida microbiana en la Tierra.

Capýtulo siguiente - Vida microbiana (2/2)

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