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Capýtulo 1:

 El sur en vísperas de la guerra

      El viernes 2 de diciembre, John Brown, de triste memoria, fue ahorcado en Charleston, Virginia, conforme con la sentencia pronunciada contra él.

      La ejecución capital, cuyo relato se va a leer, de la pluma de un reportero, es el prólogo de la guerra de Secesión.

      John Brown -el que van a colgar- es culpable de haber intentado, a la cabeza de un puñado de adictos, apoderarse de un arsenal de Virginia: necesitaba armas para equipar las bandas que ha constituido con un propósito generoso: venir a levantar los esclavos del Sur, trasladarlos al Norte y hacer de ellos hombres libres. John Brown ha sido herido, apresado, juzgado y condenado.

      El reportero del Harper's Weekly, David Strother, prosigue:

      Desde las 9, numerosos soldados de caballería, de infantería y de artillería, habían ocupado el terreno elegido como lugar de ejecución, próximo a la ciudad de Charleston. Un cordón de centinelas rodeaba el recinto para impedir que los curiosos penetraran por los setos, y una guardia estaba apostada en la barrera por la cual debían entrar los espectadores con la autorización correspondiente.

      Yo llegué con anticipación a fin de poder elegir un lugar desde donde observar cómodamente los últimos preparativos. La horca se alzaba sobre una ligera eminencia desde donde se divisaba la campiña de los alrededores a varias millas. Desde el cadalso, al que subí, la vista era de una gran belleza. En la lejanía azulada se extendían campos inmensos y fértiles, salpicados de pequeños almiares y granjas blancas que se destacaban sobre el fondo oscuro de los árboles sin hojas: paisaje calmo y próspero, bordeado al este y al oeste por montañas violáceas. En los montes del Blue Ridge, hacia el este, se divisaba a lo lejos la garganta profunda en la confluencia del Potomac y del Shenandoah, en Harpers' Ferry, a ocho millas de distancia.

      Muy cerca de allí, se veían largas hileras de soldados apoyados sobre sus armas, mientras que escuadrones de caballería estaban concentrados en las colinas vecinas ... A las 11, el prisionero llegó, escoltado por un fuerte destacamento de soldados. Estaba sentado sobre su ataúd en un carro de mudanzas. Tenía atados los brazos por encima del codo, dejando los antebrazos libres. El cochero y dos hombres estaban en el pescante, y el carcelero detrás. Yo me encontraba entre un grupo de media docena de personas, cerca de los escalones del patíbulo, cuando trajeron al prisionero. Llevaba el mismo traje miserable y raído que (...) durante su proceso; pero había cambiado sus gruesas botas por un par de pantuflas, y tenía un sombrero de anchas alas (era la primera vez que lo veía con sombrero). Se había repuesto completamente de sus heridas y tenía decididamente mejor semblante que antes. Cuando se acercaba a la horca esbozó una sonrisa sarcástica que, a no ser por la solemnidad de las circunstancias, habría podido ser grotesca. Descendió del carro con agilidad sorprendente y se dirigió rápidamente hacia el patíbulo, deteniéndose un instante para saludar a nuestro grupo con un ademán y darnos los buenos días. Creí descubrir en ese saludo algo de bravata, pero quizá me equivoqué, pues sus movimientos eran naturalmente torpes y bruscos. Subió los escalones del patíbulo con el mismo paso, y allí, como si estuviera ya convenido de antemano, se quitó inmediatamente el sombrero y tendió el cuello hacia la cuerda que el carcelero, señor Avis, ajustó prontamente. Luego le cubrieron la cabeza con una especie de cogulla de muselina blanca, y el sheriff, olvidando que ya no veía, le pidió que avanzara por el tablado. El prisionero respondió con su voz habitual: Tendrán que guiarme. Como la brisa le desarreglaba la cogulla, el sheriff pidió un alfiler a uno de los asistentes.Brown levantó el brazo e indicó el cuello de su chaqueta bajo el cual estaban clavados varios alfileres. El sheriff tomó uno y terminó su tarea. Luego lo guiaron hasta el escotillón, se fijó la cuerda a una viga y los magistrados, pensando que la ejecución tendría lugar inmediatamente, se despidieron del condenado. El sheriff le preguntó si quería un pañuelo para arrojarlo a modo de señal. Brown le respondió: No, me es igual. Deseo solamente que no me haga esperar inútilmente. Fueron sus últimas palabras, pronunciadas en el tono agudo y gangoso que le era propio, pero dulce y cortésmente, sin impaciencia ni turbación aparentes.

      Permaneció en esa postura durante cinco minutos por lo menos, mientras los soldados de la escolta tomaban su lugar. Me encontraba a algunos pasos de él y le observaba atentamente, listo para notar su menor desfallecimiento. No lo tuvo. Se había atiesado ante el choque, y lo esperó sin chistar. Durante todo ese tiempo, no se oyó ni un ruido, a excepción de las órdenes secas y breves de los militares.

      Cuando cesaron reinó un silencio profundo. El coronel Smith dijo el sheriff en voz baja: “Estamos listos”. Los magistrados descendieron del patíbulo. Alguien, cerca de mí, murmuró: “Tiembla, sus rodillas se entrechocan”. No, repliqué, es el cadalso que resuena bajo los pasos de los magistrados. El sheriff cortó la cuerda con un golpe seco, usando una pequeña hacha. El escotillón se hundió con un crujido; algunos movimientos convulsivos, y un alma fue enviada a partes.

Capýtulo siguiente - La esclavitud en el sur (1/2)

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