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Fisiología animal. Principios fundamentales

Autor: Pearson Educación
Curso:
10/10 (1 opinión) |1602 alumnos|Fecha publicación: 24/05/2010
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Capítulo 4:

 Historia de la fisiología animal (2/2)

En el siglo XIX el conocimiento en fisiología comenzó a aumentar muy rápidamente. Por ejemplo, en 1838 Matthias Schleiden y Teodor Schawnn formularon la “teoría celular”, que establece que los organismos están hechos de unidades llamadas células, descubrimiento que preparó el terreno para la fisiología moderna. Claude Bernard (1813-1878) descubrió que la hemoglobina transporta oxígeno, que el hígado contiene glucógeno, que los nervios pueden regular el flujo sanguíneo, y que las glándulas sin conducto producen secreciones internas (hormonas) que son transportadas por la sangre e influyen en los tejidos distantes. Una de las contribuciones más importantes de Bernard fue su concepto de medio interno (ambiente interno); postuló que todos los organismos vivos preservan un medio interno específico a pesar de los cambios en el medio externo. Este concepto, la capacidad de mantener un medio interno constante, fue más tarde desarrollado de manera más completa por el fisiólogo norteamericano Walter B. Cannon (1871-1945), quien ideó el término homeostasis.

Hasta el siglo XX, los fisiólogos hacían poca distinción entre fisiología animal y la fisiología médica. La mayoría de los experimentos en fisiología en los animales fueron realizados con el objetivo de alcanzar un mejor conocimiento del funcionamiento del cuerpo humano tanto sano como enfermo. Pero en el siglo XX los biólogos se interesaron por la aplicación del conocimiento emergente de la fisiología a los animales vivos en diferentes ambientes, y trataron de entender el porqué de la diversidad fisiológica.

Per Scholander (1905-1980) fue uno de los primeros y más influyentes de estos fisiólogos comparativos. Scholander estudió una gran cantidad de respuestas fisiológicas diversas, incluyendo los mecanismos implicados en los vertebrados buceadores, las respuestas de los animales de sangre caliente hacia los ambientes fríos y cómo los peces llenan su vejiga natatoria (órgano lleno de aire que los peces utilizan para flotar). Scholander también organizó las influyentes expediciones del Hélice Alfa en el programa de investigación descrito en el comienzo de este capítulo.

Las contribuciones de C. Ladd Prosser (1907-2002) incluyen el descubrimiento del llamado generador de modelo central. Estos grupos de neuronas coordinan muchos comportamientos rítmicos como respirar y andar. Prosser también descubrió la relación entre el diámetro de un músculo y la velocidad de conducción, y durante la Segunda Guerra Mundial trabajó en los efectos de la radiación en la vida animal como parte del proyecto Manhattan.

Knut Schmidt-Nielsen (1915-) dedicó su carrera profesional a entender cómo los animales viven en medios duros e inusuales. En su trabajo clásico y temprano sobre las adaptaciones del camello a la vida del desierto, demostró que la nariz del camello tiene un mecanismo intercambiador en contracorriente que le permite reabsorber una mezcla del aire exhalado, con lo que la pérdida de agua se reduce en casi un 60% en comparación con otros mamíferos.

George Bartholomew (1923-) es el fundador del campo de la fisiología ecológica, es decir, el estudio del modo en que los organismos interactúan con su ambiente. Bartholomew combinó el estudio del comportamiento animal, la ecología y la fisiología para valorar el significado evolutivo de los ajustes o las adaptaciones de los animales a su medio. Identificó lo individual como la unidad fundamental de la selección natural, y subrayó la importancia de la variedad en fisiología.

Meter Hochachka (1937-2002) y George Somero (1941-) fundaron el campo de la bioquímica adaptativa. Aplicando conceptos y técnicas bioquímicas a cuestiones de fisiología comparada, han ampliado nuestro conocimiento sobre cómo los animales se adaptan a ambientes hostiles al nivel subcelular, aportando mecanismos bioquímicos que les permiten vivir en hábitats tan diferentes como el mar profundo, el océano Antártico, los picos de las altas montañas y los bosques de lluvia tropical.

Cualquier intento de repasar las principales figuras de la historia de la fisiología animal excluye innumerables investigadores que han hecho contribuciones importantes en este campo. A medida que avancemos en este libro, iremos introduciendo muchas otras figuras destacables en la fisiología animal y veremos en detalle sus contribuciones específicas.

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