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Capítulo 10:

 Entorno e instituciones en la economía de mercado. División del trabajo (2/4)

No solo las organizaciones son moldeadas y seleccionadas por el entorno, sino también los mercados. En las «economías de planificación central», como la de la Unión Soviética, muchos mercados eran inexistentes debido a que el gobierno trató de coordinar la actividad económica mediante reglas administrativas. También en las «economías de mercado», los gobiernos ejercen una influencia fundamental sobre qué mercados se permite que existan y sobre cómo deben funcionar. Consideremos, por ejemplo, el monopolio del gobierno sobre la fuerza militar, la prohibición de mercados comerciales para órganos humanos para trasplante o las estrictas regulaciones sobre juego. En todos estos casos, el gobierno (como un importante actor en el entorno) determina qué mercados pueden surgir y establece las reglas mediante las que deben funcionar tales mercados.

El funcionamiento de los mercados también estará afectado por otros actores en el entorno, como los sindicatos, que influyen sobre los mercados de trabajo en muchos países, o grupos ecologistas, que tratan de establecer estándares de comportamiento ecológico en muchos países. Además, los mercados son susceptibles de más presiones ambientales sutiles, por ejemplo de origen social y cultural. En los Estados Unidos de América, el mercado de directores generales de grandes empresas les permite recibir unos niveles de compensación mucho mayores que en mercados similares en Europa, donde los niveles salariales para los directores generales americanos normalmente son considerados como «excesivos»5.

Finalmente, aparecen nuevos mercados como resultado de desarrollos del entorno, como el avance tecnológico (el mercado de teléfonos móviles) o necesidades ecológicas (los mercados de energía renovable y recursos). Al mismo tiempo, «viejos mercados» se reducen o desaparecen por las mismas razones —el mercado de teléfonos fijos o el Freón (el agente refrigerante tradicional para los frigoríficos, que ha sido prohibido por razones ecológicas). Tal y como muestran tales ejemplos, los mercados no funcionan tampoco dentro del vacío. Los mercados funcionan en un entorno que:

- proporciona las condiciones para que sean creados mercados particulares;

- da forma a todos los mercados, al ejercer presiones económicas, sociales, políticas y de otro tipo;

- también es el mecanismo de selección fundamental en la determinación de qué mercados pueden sobrevivir y tener éxito (mientras que otros mercados son «eliminados» y perecen).

Los economistas han puesto particular atención a la dimensión ambiental que denominamos institucional. Las instituciones han sido definidas por Douglas North (1990), uno de los «economistas institucionales» más prominentes, como sigue:

Las instituciones son las reglas del juego en una sociedad, o de manera más formal, son las restricciones humanamente concebidas que dan forma a la interacción humana.

Esta definición incluye tanto las reglas del juego formales como las informales y la forma en la que se hacen cumplir en una sociedad. Las reglas formales son leyes escritas, constituciones, regulaciones y similares. Las reglas informales son las normas de comportamiento, convenciones y reglas de conducta internamente impuestas —como puede ser la cultura de una compañía, por ejemplo. La forma de hacer cumplir esas normas puede ser también formal (como puede ser mediante los juzgados) o informal (mediante la presión de los iguales y las sanciones sociales).

En la mayor parte de los países, el papel de las reglas formales y de su aplicación se ha incrementado a lo largo del tiempo, tal y como explica el mismo Douglass North (2005b, p. 27):

A lo largo de casi toda la historia, el intercambio se ha basado en el conocimiento personal de la otra parte. La reputación y los acuerdos repetidos han constituido la base para la confianza de que el intercambio estaría a la altura en términos de cantidad y de calidad del bien o servicio intercambiado y que el acuerdo sería ejecutado de acuerdo con lo que pudieran esperar ambas partes. Los costes de transacción en tales casos eran bajos. No obstante, también los mercados eran necesariamente pequeños.

Conforme el comercio a largas distancias se expandía en la Edad Media, las dificultades de intercambio entre las partes que no se conocían entre sí planteaban problemas de transacción fundamentales. En las ferias de champagne en Francia en el siglo doce, un mercader era designado para recoger información sobre la fiabilidad de los mercaderes que acudían a la feria. Así, cuando se planteaban un intercambio que no era instantáneo, un mercader podría buscar el consejo del mercader designado sobre la fiabilidad de la otra parte. Pero extender el conocimiento personal mediante tales instrumentos tiene límites respecto al tamaño de los mercados. Y Adam Smith, el patrón de los economistas, era claro en su afirmación de que la especialización, la división del trabajo y el tamaño de los mercados constituyen la fuente de la riqueza de las naciones. Todo lo que los economistas han aprendido desde entonces refuerza esta afirmación.

El intercambio impersonal —intercambio entre partes sin conocimiento mutuo y que se produce a lo largo del tiempo y el espacio— no solo funciona en contra de las características genéticas innatas, que son el resultado de la evolución producida durante los varios millones de años que los humanos eran cazadores/recolectores, sino que simplemente es una invitación abierta al fraude, al engaño y a las prácticas corruptas. De hecho, en ausencia de las salvaguardas institucionales esenciales, el intercambio impersonal no existe, excepto en aquellos casos en los que fuertes vínculos étnicos o religiosos hacen de la reputación una base viable6.

Lo que se requiere es una estructura política institucional que establezca la legislación y la necesaria estructura que la haga cumplir. Tal marco debe sustituir de manera efectiva la «confianza» que conlleva el intercambio personal. El fracaso a la hora de crear la base institucional esencial es el problema central del desarrollo económico.

……………………………………......................
5Ver, por ejemplo, John Kay, «A Star Executive does not make a Company», The Financial Times, 15 de febrero de 2005, o John Plender, «It pays to simplify boardroom compensation», The Financial Times, 5 de enero de 2007.

6Una norma institucional moderna para fomentar el intercambio impersonal entre extraños puede observarse en Internet: el concepto de «feedback», tal y como es utilizado en eBay. Después de cada transacción, compradores y vendedores se votan entre sí —voto positivo, negativo o neutral. De esta forma, cada miembro de eBay construye una reputación.

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