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Capýtulo 4:

 División del trabajo. Especialización y productividad

1.3. Especialización

¿Por qué un incremento en la división del trabajo lleva a un incremento en la productividad y, por lo tanto, al crecimiento de «la riqueza de las naciones»? Smith dio la siguiente explicación:

Este gran incremento en la cantidad de trabajo que, como consecuencia de la división del trabajo, es capaz de realizar el mismo número de personas, se debe a tres circunstancias diferentes. La primera se refiere al incremento en la destreza de cada obrero particular, la segunda al ahorro de tiempo que habitualmente se pierde en el paso de un tipo de trabajo a otro, y la última, a la invención de un gran número de máquinas que facilitan y simplifican el trabajo y hacen posible que un hombre haga el trabajo de muchos.

En la terminología económica que aquí empleamos, diremos que se consiguen economías de especialización. En la fábrica de alfileres especializada puede ser producida la misma cantidad de output con menos trabajo que en una fábrica no especializada. O a la inversa, puede ser producida una mayor cantidad de output con el mismo nivel de trabajo (diez hombres), tal y como mostró Smith. Por lo tanto, la producción especializada es más eficiente que la producción no especializada.

Entre las razones por las que esta afirmación es cierta se encuentran las mencionadas en la cita anterior. Básicamente, cuando el trabajo se divide en tareas específicas, podemos seleccionar una tarea que se adapte a nuestras necesidades y capacidades. Cuando nos especializados en esta tarea, dedicamos toda nuestra atención a la mejora en su realización. Podemos aprender de la experiencia y utilizarla para crear métodos e instrumentos que mejoren nuestra ejecución de la tarea. Por todas estas razones, normalmente un sistema económico especializado es más eficiente que uno no especializado. De esta forma, la división del trabajo conduce a la especialización, que permite conseguir mejoras en la eficiencia (Figura 1.2).

División del trabajo: especialización. Economía actual
Figura 1.2. La división del trabajo conduce a la especialización.

Este es un fenómeno generalizado en la sociedad, tal y como se muestra en los siguientes ejemplos. En la familia, el trabajo doméstico habitualmente se divide en diferentes tareas y los miembros de la familia se especializan en distintas tareas, mientras que otras pueden ser compartidas. Cada miembro de la familia puede ser bueno en algunas tareas pero no en otras. Unos pueden saber dónde comprar determinados productos y sacar el máximo partido al dinero. Otros pueden saber utilizar los electrodomésticos y quizá alguien sepa cómo arreglarlos. Otros pueden estar especializados en rellenar los impresos de los impuestos y alguien en controlar el presupuesto. Sea cual sea la distribución de las tareas, algún grado de especialización se encuentra presente en todas las familias y, en la mayoría de ellas, la eficiencia a la hora de llevar la casa se ve seriamente afectada cuando sus miembros deben cambiar a tareas con las que no se encuentran familiarizados. En este sentido, existe un coste de la especialización.

De manera similar, en los deportes, la especialización conduce a un mayor rendimiento, pero a cambio de un coste. Un individuo no puede competir, y aún menos ser excelente, en todos los deportes. Se debe elegir un deporte y realizar entrenamiento especializado durante un largo periodo de tiempo. Una vez especializado, el alto rendimiento necesariamente se restringe a un reducido número de opciones. Incluso un deportista admirable como Tiger Woods se limita a jugar al golf como profesional. La especialización, construida sobre la base de un talento único le ha permitido conseguir lo más alto en este deporte. Pero incluso Tiger Woods no sería capaz de competir al máximo nivel en dos deportes, por ejemplo tenis y golf. En deportes de equipo como el hockey o el fútbol, resulta poco productivo intercambiar porteros y jugadores de campo. Los buenos equipos hacen el mejor uso posible de la especialización de sus miembros. Las habilidades especializadas son escasas y los buenos equipos las asignan de forma óptima para que se ejecuten las tareas y estos se organicen eficientemente.

En muchos campos, como la medicina o el transporte, sería desastroso cambiar especialistas de tarea. Por mucho que favorezcamos la variedad de trabajo, no estamos dispuestos a entrar a hospitales o embarcar en un avión en los que los especialistas se turnen entre los diferentes trabajos.

Por lo tanto, para el individuo la especialización tiene la ventaja de permitirle un mejor rendimiento pero la desventaja de restringir la elección. A nivel individual, se alcanza el límite de la especialización cuando la satisfacción conseguida por el mayor rendimiento (y las recompensas derivadas) es sobrepasada por la insatisfacción producida por un área de aplicación de las habilidades demasiado estrecha (con el aburrimiento y la frustración resultantes). Conforme muchas organizaciones han aprendido a lo largo del tiempo, las ganancias derivadas de una mayor especialización son fácilmente contrarrestadas por los costes derivados de la insatisfacción cuando los límites individuales de la especialización han sido excedidos. Por ejemplo, la cinta transportadora produjo grandes incrementos en productividad, pero solo en la medida en que los trabajadores aceptaron el rango de actividades requeridas para ello. Si este rango se hace demasiado estrecho, las ganancias son compensadas y se requiere una reestructuración de las actividades (por ejemplo, en grupos de trabajo semi-autónomos). Así, aunque los límites individuales constituyen una barrera para el incremento de la especialización, existe otra, analizada en el apartado siguiente.

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