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Capítulo 2:

 La división del trabajo. Conceptos. (1/2)

1.2. La división del trabajo

Normalmente se reconoce a Adam Smith como el padre de la economía moderna. En su libro La Riqueza de las Naciones (1776) concede gran importancia a la división del trabajo: «La mejora más importante en la fuerza productiva del trabajo y la mayor parte de la habilidad, destreza y criterio con el que es dirigida o aplicada en cualquier lugar, parece haber sido efecto de la división del trabajo.»

Economía. División del trabajo: conceptos. Entorno e instituciones.
Figura 1.1. Conceptos básicos.

Su famoso ejemplo de la fábrica de alfileres, mostró que pudo conseguirse un tremendo incremento en la productividad del trabajo de los fabricantes de alfileres al dividirse su trabajo en diferentes tareas, asignando a cada trabajador una tarea específica en lugar de fabricar alfileres completos (Aplicación 1.1).


Aplicación 1.1. La fábrica de alfileres
Consideremos el ejemplo de una manufactura de poca importancia, pero en la que frecuentemente se ha observado la división del trabajo: la fabricación de alfileres. Un obrero no adiestrado en esta actividad (a quien la división del trabajo ha obligado a realizar una labor distinta), no familiarizado con el uso de la maquinaria empleada (cuya misma invención probablemente tiene su origen en la división del trabajo) difícilmente podría, aun aplicando su máximo esfuerzo, fabricar un alfiler cada día y, por supuesto, no podría fabricar veinte. Pero según se trabaja actualmente en esta actividad, no solamente el proceso completo es un oficio, sino que está dividido en una serie de actividades cuya mayor parte constituyen, a su vez, oficios en sí mismas. Un trabajador estira el alambre, otro lo endereza, un tercero lo corta, el cuarto lo afila y el quinto aplasta la parte superior para alojar la cabeza. La fabricación de la cabeza exige otras dos o tres operaciones distintas, insertarla constituye una tarea singular y pulir los alfileres otra; incluso disponerlos en el papel es una tarea diferente. De esta manera, la fabricación de alfileres queda dividida en unas dieciocho operaciones distintas que, en algunas factorías, son realizadas por diversos operarios, mientras que en otras el mismo operario ejecuta dos o tres de estas tareas diferentes. He visto una de estas pequeñas manufacturas que empleaba solamente a diez hombres y en la que cada uno atendía a dos o tres actividades distintas. A pesar de ser muy pobres y, por tanto provistos de manera escasa de la maquinaria imprescindible, podían, cuando se esforzaban, fabricar aproximadamente doce libras de alfileres diarias. En una libra hay alrededor de cuatro mil alfileres de tamaño medio. Así, estas diez personas podían fabricar cerca de cuarenta y ocho mil alfileres al día. Por tanto, cada persona fabricaba una décima parte de los cuarenta y ocho mil alfileres, es decir, cuatro mil ochocientos alfileres al día. Pero si hubieran desarrollado su labor de forma separada e independiente, y suponiendo que ninguno dominase esta actividad, seguramente ninguno podría haber fabricado más de veinte, tal vez ni siquiera uno diario. Por supuesto, esta cifra no se acerca a la doscientas cuarentava parte, ni siquiera a la cuatro mil octingentésima parte, de los que son capaces de fabricar actualmente, como consecuencia de la división y combinación adecuada de las diferentes fases.»

Fuente: Adam Smith, La Riqueza de las Naciones, Libro I, Capítulo 1, 1776.

Por tanto, la división del trabajo se refiere a la división de tareas compuestas en sus elementos integrantes que tienen que ser realizadas de manera separada. Este es un fenómeno generalizado en las sociedades modernas.

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