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Capýtulo 14:

 Otras enfermedades que causaban marginación: la peste negra

-        Peste negra. Producida por el bacilo Yersinia pestis, aislado en 1894 por el microbiólogo Yersin, durante una epidemia en Hong-Kong. Es transmitida por la pulga de la rata negra (Xenopsylla cheopis). La pulga pica a la rata y la subciona la sangre infectada con el bacilo, que se multiplica en la pulga hasta saturarla e impedirla alimentarse, por lo que regurgita e inocula los gérmenes en la nueva picadura. También se contagia de hombre a hombre por vía pulmonar-respiratoria. Según el demógrafo inglés Russell, la pandemia se llevó a un tercio de la población europea, un cuarto en Inglaterra. Afectó a todas las capas sociales (con mayor incidencia en las más bajas) y causó la muerte del rey Alfonso XI durante el sitio de Algeciras. Se presenta principalmente:

a)     bubónica, al afectado le salían unos bubones en las ingles, axilas o cuello. Morían entre el 40 al 90% en, aproximadamente, una semana.

b)      neumónica, caracterizada por las placas de color negro-azulado que salían en el cuerpo del enfermo, sintomatizada por fiebre, ahogos, tos y esputos sangrientos. Se llevaba entre el 90 al 100% de los contagiados, que morían en el término de tres días.

Fue erradicada de Europa por la llegada de la actual rata gris, que exterminó a la rata negra, portadora de la pulga.

En el caso de la peste negra la marginación se invierte, es decir, no se expulsa al enfermo, sino que es el sano el que se auto-exilia ante el terror al contagio y huye de la ciudad buscando el aire limpio, como relata Boccaccio en El Decameron: "...imitemos a los que han partido y parten de la ciudad y huyendo de la muerte... en el campo el aire es mucho más puro, más fresco; allí hallaremos con abundancia cuanto a la vida es necesario. Siquiera nuestra vista no se fatigará con el continuo espectáculo de muertos y enfermos; pues si bien los habitantes del campo no están al abrigo de la peste, el número de apestados es mucho menor en proporción...". Efectivamente, parece que la única solución que encuentra el habitante de la ciudad es la huida al campo, y la histeria colectiva produjo un éxodo masivo que propagó la epidemia al medio rural. Villages desertes en Francia, lost villages en Inglaterra, wüstungen en Alemania, despoblados en Castilla, dejaron constancia de la envergadura de la pandemia. Geronimo de Huerta, en el siglo XVII, la describe de esta manera: "...deftruyò de tal fuerte la géte de todas eftas regiones, que muchas ciudades grádes quedaró fin moradores: y la razó de ir hàzia el Occidente, es feguir el mouimiento del fol, pórq fus rayos, y los delos otros planetas, y eftrellas, van difponiendo el aire por donde van paffando, y tambien alguna parte del mifmo aire fe mueue arrebatadamente con ellos, y caminando hàzia el Poniente, va efte mal cruel figuiendole por el mifmo camino..."[1].

En un intento de combatirla se realizaron rogativas, misas, procesiones... Otra medida para luchar contra la epidemia fue el alejamiento de los cadáveres, así en Aviñón los cuerpos fueron arrojados al Ródano para que las aguas los llevaran hasta el mar, pero las corrientes los devolvían a la playa, lo que produjo un rebrote más virulento. Otros "remedios" consistían en quemar incienso y manzanilla en las casas para que sus vapores las purificaran, frugalidad con la comida y la bebida, no frecuentar las aglomeraciones, no bañarse, evitar las excitaciones y frotarse la piel con vinagre o agua de rosas. Los muebles y enseres de los fallecidos eran quemados y sus casas desinfectadas con azufre y luego se encalaban.

Las causas de la pandemia, según los contemporáneos, fueron las siguientes:

·        Conjunción adversa de los astros.

·        Castigo divino por los pecados de los hombres. El propio Boccaccio llegó a escribir: "... sin duda en castigo de nuestras iniquidades cayó [la peste] sobre nuestra querida ciudad [Florencia]..."

·        Movimientos sísmicos que agitaron la tierra y por las grietas surgieron vapores inmundos que apestaron el aire.

·        Los judíos, que envenenaron fuentes y manantiales.


[1]Historia natural de Cayo Plinio Segundo. Traduzida por el Licendiado Geronimo de Huerta. [sic]

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