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Ecología. Naturaleza y método científico

Autor: Pearson Educación
Curso:
8,67/10 (3 opiniones) |2108 alumnos|Fecha publicación: 17/02/2010
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Capítulo 3:

 Ecosistema, organismos componentes. Raíces de la ecología (2/2)

Los primeros ecólogos, en especial los ecólogos vegetales, estaban ocupados en la observación de los patrones de los organismos en la naturaleza, intentando comprender cómo se forman y se mantienen tales patrones por interacciones con el medio ambiente físico. Algunos, especialmente Frederic E. Clements, buscaron algún sistema para organizar la naturaleza. Propuso que la comunidad de plantas se comporta como un organismo complejo o súper organismo que crece y se desarrolla a través de ciclos hasta una etapa de madurez o clímax (véase el Capítulo 18). Su idea fue aceptada y desarrollada por otros ecólogos. Sin embargo, algunos ecólogos como Arthur G. Tansley (1871-1955) no compartieron este punto de vista. En su lugar propuso un concepto ecológico holístico e integrado que combinaba a los organismos vivientes y su medio ambiente físico en un sistema, al cual denominó ecosistema (véase el Capítulo 20).

Mientras que los primeros ecólogos vegetales estaban especialmente preocupados por la vegetación terrestre, un grupo de biólogos europeos estaba interesado en la relación entre plantas y animales acuáticos y su medio ambiente. Propusieron ideas acerca de los niveles de reciclado de nutrientes orgánicos y de alimentación, usando los términos productores y consumidores. Su trabajo tuvo influencia sobre un joven limnólogo, Raymond A. Lindeman, de la Universidad de Minnesota. Lindeman trazó relaciones de «disponibilidad de energía» en una comunidad lacustre. Junto con los escritos de Tansley, el artículo de Lindeman «The Trophic-Dynamic Aspects of Ecology» (Los aspectos trófico-dinámicos de la ecología) escrito en 1942, señaló el comienzo de la ecología de los ecosistemas, o el estudio de todos los sistemas vivos.

La ecología animal inicialmente se desarrolló de forma muy independiente a los desarrollos tempranos de la ecología vegetal. Los comienzos de la ecología animal pueden remontarse a dos europeos. R. Hesse, de Alemania y Charles Elton, de Inglaterra. Animal Ecology de Elton (1927) y Tiergeographie auf logischer grundlage (1924) de Hesse, traducida al inglés como Ecological Animal Geography, influyeron en el desarrollo de la ecología animal en Estados Unidos. Charles Adams y Victor Shelford fueron dos pioneros en ecología animal en EE.UU. Adams publicó el primer libro sobre ecología animal, A Guide to the Study of Animal Ecology (1913). Shelford escribió Animal Communities in Temperate America (1913).

Shelford imprimió un nuevo rumbo a la ecología al hacer hincapié en la interrelación entre plantas y animales. La ecología se convirtió en una ciencia de comunidades. Algunos ecólogos europeos anteriores, en especial el biólogo marino Karl Möbius, habían desarrollado el concepto general de comunidad. En su ensayo Un banco de ostras es una biocenosis (1877), Möbius explicó que el banco de ostras, aunque estaba dominado por un único animal, en realidad era una comunidad compleja con muchos organismos interdependientes. Propuso la palabra biocenosis para tal comunidad. La palabra proviene del griego y significa vida que tiene algo en común.

La aparición en 1949 de los enciclopédicos Principles of Animal Ecology por cinco miembros de la segunda generación de ecólogos de la Universidad de Chicago (W. C. Allee, A. E. Emerson, Thomas Park, Orlando Park y K. P. Schmidt) señalaron el rumbo que debía tomar la ecología moderna. En éste se enfatizaban las relaciones de alimentación y los presupuestos de energía, la dinámica poblacional y la selección y evolución naturales.

Los escritos del economista Thomas Malthus que tuvieron tanta influencia en el desarrollo de las ideas de Darwin acerca del origen de las especies, también estimularon el estudio de las poblaciones naturales. El estudio de las poblaciones a comienzos del siglo XX se dividió en dos campos. Uno de ellos, la ecología de poblaciones, se ocupa del crecimiento (incluye tasas de natalidad y de mortalidad), fluctuación, dispersión e interacciones de la población. El otro, la ecología evolutiva, se ocupa de la selección natural y de la evolución de las poblaciones. Muy relacionada con la ecología de poblaciones y la ecología evolutiva está la ecología de comunidades, que se ocupa de las interacciones entre las especies. Uno de los objetivos más importantes de la ecología de comunidades es entender el origen, el mantenimiento y las consecuencias de la diversidad dentro de comunidades ecológicas.

Al mismo tiempo, surgió la ecología fisiológica. Se ocupa de las respuestas de cada organismo a la temperatura, humedad, luz y otras condiciones ambientales.

Las observaciones de la historia natural también generaron la ecología del comportamiento. Los estudios del comportamiento del siglo XIX incluyeron estudios de las hormigas por William Wheeler y de los monos sudamericanos por Charles Carpenter. Más tarde, Konrad Lorenz y Niko Tinbergen dieron un fuerte impulso al campo con sus estudios pioneros acerca del papel del troquelado y el instinto en la vida social de los animales, particularmente peces y aves.

Con el progreso de la biología, de la física y de la química en la última parte del siglo XX, surgieron nuevas áreas de estudio en ecología. El desarrollo de la fotografía aérea, y más tarde el lanzamiento de satélites en el programa espacial de EE.UU., brindó a los científicos una nueva perspectiva de la superficie de la tierra mediante el uso de datos recogidos por teledetección. Los ecólogos comenzaron a explorar los procesos espaciales que relacionaban comunidades y ecosistemas adyacentes a través de un campo surgido recientemente, la ecología del paisaje. Una nueva apreciación del impacto producido por el cambio del uso de la tierra en los ecosistemas naturales condujo al desarrollo de la ecología de la conservación, que aplica principios de muchos campos diferentes, desde la ecología a la economía y la sociología, para el mantenimiento de la diversidad biológica. La aplicación de los principios de desarrollo y función de los ecosistemas en la gestión de tierras dañadas ha dado origen a la ecología de la restauración. Por otra parte, la comprensión de la tierra como sistema es enfoque de la disciplina más reciente del estudio ecológico: la ecología global.

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