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Ecología. Naturaleza y método científico

Autor: Pearson Educación
Curso:
8,67/10 (3 opiniones) |2108 alumnos|Fecha publicación: 17/02/2010
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Capítulo 2:

 Ecosistema, organismos componentes. Raíces de la ecología (1/2)

1.2 | Los componentes del ecosistema forman una jerarquía

Los diversos tipos de organismos que habitan nuestros bosques forman poblaciones. El término población tiene muchos usos y significados en otras disciplinas. En ecología, una población es un grupo de individuos de la misma especie que ocupa una zona determinada. Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente unas de otras. Algunas poblaciones compiten con otras poblaciones por recursos limitados, como comida, agua o espacio. En otros casos, una población es el recurso alimenticio de otra. Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente, cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra. Todas las poblaciones de diferentes especies que viven e interactúan dentro de un ecosistema se denominan colectivamente comunidad.

Ahora podemos ver que el ecosistema, formado por la comunidad biótica y el medio ambiente físico, tiene muchos niveles. En un primer nivel, los organismos individuales, que incluyen a los seres humanos, responden al medio ambiente físico e influyen sobre él. En el siguiente nivel, los individuos de la misma especie forman poblaciones, tal como una población de robles blancos o de ardillas grises del bosque, que pueden describirse en términos de cantidad, tasa de crecimiento y distribución por edades. Además, los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los individuos de otras especies para formar una comunidad. Los herbívoros consumen plantas, los depredadores se alimentan de sus presas, y los individuos compiten por recursos limitados. Cuando los individuos mueren, otros organismos consumen y destruyen sus restos, reciclando los nutrientes contenidos en su tejido muerto nuevamente en el suelo. La ecología es el estudio de todas estas relaciones, la red completa de interacciones entre los organismos y su medio ambiente.

1.3 | La ecología tiene unas raíces complejas

La genealogía de la mayoría de las ciencias es directa. Es relativamente fácil rastrear las raíces de las matemáticas, de la química y de la física. La ciencia de la ecología es diferente. Sus raíces son complejas y están entretejidas con una amplia variedad de adelantos científicos que han tenido lugar en otras disciplinas dentro de las ciencias biológicas y físicas. Aunque el término ecología no apareció hasta mediados del siglo XIX, haciendo falta otro siglo para incorporarse al lenguaje, la idea de ecología es mucho más antigua.

Se podría argumentar que la ecología se remonta al antiguo erudito griego Teofrasto, amigo de Aristóteles, quien escribió acerca de las relaciones entre los organismos y el medio ambiente. Por otra parte, la ecología tal y como la conocemos hoy en día tiene sus primeras raíces en la geografía de las plantas y en la historia natural.

A comienzos del siglo XIX, los botánicos empezaron a explorar y a trazar un mapa de la vegetación del mundo. Los primeros geógrafos de plantas como Carl Ludwig Willdenow (1765-1812) y Friedrich Heinrich Alexander von Humboldt (1769-1859) señalaron que las regiones del mundo con climas similares tenían vegetación similar en su forma, aunque las especies eran diferentes. El reconocimiento de que la forma y la función de las plantas dentro de una región reflejaban las constricciones impuestas por el medio ambiente físico abrió el camino a una nueva generación de científicos que exploraron la relación entre la biología y la geografía de las plantas (véase la Octava parte).

En esta nueva generación de científicos estaba Johannes Warming (1841-1924) de la Universidad de Copenhague quien estudió la vegetación tropical de Brasil. Escribió el primer texto sobre ecología de las plantas, Plantesamfund. En este libro, Warming integró la morfología, fisiología, taxonomía y biogeografía de las plantas en un todo coherente. Este libro tuvo una tremenda influencia en el desarrollo temprano de la ecología.

Mientras tanto, algunas actividades realizadas en otras áreas de la historia natural estaban asumiendo un importante papel. Cuando estaba desarrollando su teoría de la evolución y el origen de las especies, Charles Darwin (véase el Capítulo 2) encontró los escritos de Thomas Malthus (1766-1834). Malthus, un economista, presentó el principio de que las poblaciones crecían en progresión geométrica, duplicándose a intervalos regulares hasta que sobrepasaban los recursos alimenticios. Finalmente, la población se vería restringida por una «fuerza poderosa, de efecto constante, como la enfermedad y la muerte prematura». A partir de este concepto, Darwin desarrolló la idea de la «selección natural» como mecanismo que guía la evolución de nuevas especies.

Por aquel entonces, un monje austriaco desconocido para Darwin, Gregor Mendel (1822-1884), estudiaba en su jardín la transmisión de las características de una generación de plantas de guisantes a otra. El trabajo de Mendel acerca de la herencia y el trabajo de Darwin acerca de la selección natural sentaron las bases del estudio de la evolución y la adaptación, el campo de la genética de poblaciones.

La teoría de la selección natural de Darwin, combinada con la nueva comprensión de la genética, los medios por los cuales se transmiten las características de una generación a la siguiente, brindaron los mecanismos para comprender la relación entre los organismos y su medio ambiente: el punto central de la ecología.

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