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Ecología y medio ambiente (4/6)

Autor: Benedicto Cuervo Álvarez
Curso:
10/10 (1 opinión) |180 alumnos|Fecha publicación: 27/01/2011
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Capítulo 9:

 Medio ambiente. Extinción de anfibios

Los anfibios son animales vertebrados que tienen la piel desnuda, es decir, desprovista de pelos, plumas y escamas. El grupo se compone de sapos, ranas, salamandras y cecilias.

 Una tercera parte de las especies anfibias del mundo corren grave peligro y sólo en un siglo han sufrido un nivel de extinción no registrado en miles de años, según un estudio publicado por la revista Science. Esa extinción afecta especialmente a América Latina, ya que el 67 % de las diferentes especies de anfibios se encuentra en América Central y del Sur. Se calcula que durante este siglo se pueda extinguir la mitad de dicha variedad. El país con mayores especies de anfibios en peligro de extinción es Colombia, con 208 seguida por México con 191; Ecuador, con 163, y Brasil con 110. En Haití, el país más pobre de la región, el 92 por ciento de sus especies anfibias corre peligro de extinción.

La "Evaluación Anfibia Global", en la que participaron más de 500 científicos de 60 países, señaló que de 5.743 especies estudiadas en los últimos tres años, entre las que se incluyen sapos, salamandras y ranas, 1.856 (32 por ciento), están en peligro de extinción.

Los investigadores indicaron que se teme que haya otras 1.300 especies en peligro, pero que carecen de información precisa sobre su situación. El estudio es especialmente importante porque en el mundo científico los anfibios son considerados los primeros organismos biológicos avanzados en sufrir los problemas del cambio ambiental, incluyendo la calidad del agua y del aire.

"Los anfibios son el mejor indicador que tiene la naturaleza sobre la salud ambiental", indicó Russell Mittermeier, presidente de la organización ecológica Conservation International.

"Su catastrófico declive constituye un mensaje de advertencia en el sentido de que estamos en un importante período de degradación ambiental", señaló.

El estudio también determinó que al menos nueve especies anfibias desaparecieron de la faz del Planeta desde 1980, cuando se iniciaron los cambios ambientales más importantes.

Además, hay otras 113 especies que no se han visto en los últimos años y se las considera posiblemente extintas.

Por otra parte, la población de un 43 por ciento de todas las especies anfibias está en declive y sólo un 1 por ciento ha aumentado su número en los últimos años.

"Después de los pájaros y los mamíferos, los anfibios son el tercer grupo de especies evaluadas en la escala global", dijo el director general de la Unión de Conservación Mundial, Achim Steiner.

"Este estudio nos permite ampliar de manera considerable nuestro conocimiento y nos proporciona la base sobre la cual podemos evaluar el impacto sobre el ambiente", agregó. "El hecho de que un tercio de los anfibios sufra una recesión precipitada nos dice que avanzamos rápidamente hacia un número de extinciones potencialmente epidémico", añadió.

Tanto en el territorio continental americano como en el Caribe, así como en Australia, los anfibios se ven afectados por una enfermedad infecciosa llamada quitridiomicosis, que podría estar vinculada a la sequía.

En un informe publicado en la revista "Proceedings of the National Academy of Sciences", investigadores de la Universidad de California manifiestan que los anfibios, sobrevivientes de otras extinciones masivas, están desapareciendo de forma creciente como resultado de una misteriosa infección.

Añaden que los anfibios son los organismos más antiguos en la Tierra, que han logrado superar cuatro extinciones masivas y en estos momentos su desaparición es alarmante.

Eso "nos dice que ocurre algo malo. Los seres humanos no tenemos problemas ahora, pero ellos sí. La cuestión es si le vamos a prestar atención a esto, antes de que sea demasiado tarde", indicó Vance Vredenburg, profesor de biología de la Universidad Estatal de San Francisco.

Aun cuando se han citado diversas causas de la reducción de las poblaciones de anfibios, una de las principales es la quitridiomicosis, una infección causada por un hongo que no sólo afecta a ese tipo de animales sino también a otros vertebrados.

Como consecuencia, los científicos indican que comprender la ecología de la quitridiomicosis no sólo ayudará a recuperar las poblaciones de anfibios sino también a impedir su transmisión a través de las especies impidiendo con ello que llegue hasta el ser humano.

El estudio cita el caso de la rana de patas amarillas de la Sierra Nevada de California que está en peligro de extinción.

La quitridiomicosis fue detectada en 2001 en esa región y desde entonces la población de ese tipo de anfibios ha sido diezmada.

"Es importante que la gente sepa qué infecta y mata a esas ranas. Esta enfermedad es un notable ejemplo de un patógeno que cruza los límites y causa un caos. Si podemos entender cómo puede hacerlo, tal vez estemos en capacidad de ayudar a esas ranas y a nosotros mismos", indicó Vredenburg

Sin embargo, en la mayoría de los casos la amenaza mayor es la destrucción del hábitat, la contaminación del agua y del aire.

"Debido a que la mayoría de los anfibios depende del agua dulce para vivir y siente los efectos de la contaminación antes que otras formas de vida, incluso la humana, su rápido declive nos dice que uno de los sistemas cruciales de apoyo a la vida en este planeta se está derrumbando", dijo Simon Stuard, director de la investigación. "Ya sabíamos que los anfibios tenían problemas, pero esta evaluación elimina cualquier duda respecto a la magnitud del problema", dijo Bruce Young, zoólogo del grupo de conservación "Nature Serve".

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