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Ecología y medio ambiente (4/6)

Autor: Benedicto Cuervo Álvarez
Curso:
10/10 (1 opinión) |180 alumnos|Fecha publicación: 27/01/2011
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Capítulo 4:

 Especies en peligro. El gorila de la montaña

EL GORILA DE MONTAÑA.

El gorila de montaña (Gorilla beringei beringei), fue descubierto para la ciencia un 17 de octubre de 1907. La caza incontrolada, la destrucción de su hábitat boscoso y el tráfico ilegal provocó muy pronto la dramática disminución de su población. Se temía que esta extraordinaria especie se extinguiera en el mismo siglo en que fue descubierta. Sin embargo, a pesar de esta terrible predicción, los esfuerzos de conservación realizados sobre el terreno están dando sus frutos: la población ha pasado de 620 ejemplares en 1989 a 674 en la actualidad. La mitad de estos gorilas se encuentran en el Parque Nacional Impenetrable de Bwindi y el resto en un hábitat compartido por el Parque Nacional de Mgahinga -Uganda-, Parque Nacional de los Volcanes en Ruanda y la parte sur del Parque Nacional de Virunga en la República Democrática del Congo.

El gorila de montaña tiene el pelo más largo y oscuro que el resto de los gorilas, lo que le permite vivir en altas altitudes y viajar hacia áreas donde la temperatura puede descender por debajo de la temperatura de congelación. Se ha adaptado a la vida en el suelo mejor que otras especies de primates no humanos y de hecho sus pies se asemejan bastante a los de los seres humanos. Cada gorila se suele identificar fácilmente por rasgos nasales propios de cada individuo, los investigadores se valen normalmente de fotografías e ilustraciones de caras y narices para su identificación y monitoreo.

El gorila de montaña, como todos los gorilas, presenta un marcado dimorfismo sexual. Los machos son más altos y suelen pesar el doble que las hembras, además, los machos adultos presentan una marcada cresta ósea cefálica en lo alto del cráneo (cresta sagital) y en la nuca (moño occipital), lo que confiere a sus cabezas una morfología más cónica. Estas crestas son un buen amarre para los músculos maxilares de sus quijadas y se presentan también en hembras adultas, pero en ellas son mucho menos pronunciadas.

Los machos adultos, además, se caracterizan por un lomo plateado cuando llegan a la madurez sexual. Este pelo de su lomo, es más corto que en el resto de las partes del cuerpo, donde, especialmente en sus brazos, el pelo llega a ser mucho más largo. Los machos pueden llegar a medir entre 1,5 y 1,8 metros de alto con una envergadura de brazos de 2,25 metros y llegan a pesar entre 204 y 227 kg.

El gorila de montaña es básicamente terrestre y cuadrúpedo, aunque puede trepar a los árboles para conseguir fruta, si las ramas no son muy altas, y es capaz de caminar erguido unos 6 metros. Como todos los antropomorfos distintos a los humanos, sus brazos son más largos que sus patas. Además puede moverse apoyándose en los nudillos, como el chimpancé común (pero no como el bonobo y los orangutanes), haciendo que todo su peso recaiga sobre sus dedos curvados más que sobre sus palmas.

El gorila de montaña es un animal diurno, activo sobre todo entre las 6:00 y las 18:00 h. Casi todo este tiempo, se lo pasa comiendo cantidades ingentes de comida para mantener su gran porte.

Habita en las selvas nebulosas de las montañas de la falla de Albertine, en las montañas volcánicas de Virunga, a unos 2.225-4.267 metros de altitud. Casi todos se resguardan entre los árboles de la ladera de estos volcanes inactivos.: Karisimbi, Mikeno y Visoke. La vegetación es muy densa en las partes bajas de las montañas, pero se vuelve más rala con la altitud y los bosques que habita el gorila de montaña son a menudo nublosos, brumosos y fríos.

El gorila de montaña es sobre todo herbívoro; su dieta se compone básicamente de hojas, tallos y brotes (85.8%) de 142 especies de plantas. También se nutre de cortezas (6,9%), raíces y rizomas (3,3%), flores (2,3%), y frutos (1,7%), así como de larvas, caracoles y hormigas (0,1%).9 Los machos adultos ingieren más de 35 kilos de vegetación y una hembra como máximo 20.

La amplitud del hábitat, en donde vive, depende de la disponibilidad de fuentes alimenticias y normalmente abarca varias áreas florísticas. George Schaller identifica diez áreas diferenciadas que incluyen: los bosques de bambú a 2.225–2.804 m; los bosques de Hagenia a 2.804–3.353 m ; y la gran zona de Senecio a 3.444–4.267 m. El gorila de montaña se pasa casi toda su vida en los bosques de Hagenia rodeados de Galium, del que comen hojas, brotes, flores y frutos. Viaja más tarde a los campos de bambú durante los pocos meses en los que sus brotes son frescos y tiernos y se adentra en regiones subalpinas para alimentarse de arbustos de Senecio.

El gorila de montaña carece de períodos de apareamiento y es la hembra la que normalmente inicia el apareamiento. Ésta tiene un ciclo menstrual de 28 días con 1-3 días de período fértil y la ovulación cesa (amenorrea) de 3 a 5 años tras la reproducción. La duración de la gestación es de 8 meses y medio y suele ser de una única cría, apareciendo rara vez gemelación. Las hembras suelen criar una cría casa 6 u 8 años, llegando a criar unas 2 ó 6 crías en unos 40 años. Los machos presentan harenes (poliginia)de unas 3 ó 4 hembras y llegan a tener entre 10-20 hijos a los 50.

Un gorila recién nacido pesa alrededor de 1,8 kg y pasa la mayor parte de sus primeros días pegado a su madre. Comienza a andar a los cuatro o cinco meses, empieza a meterse hojas en la boca a los cuatro o seis meses y a los ochos meses ya puede deglutir comida sólida. El destete ocurre a los tres años, pero la cría sigue con la madre más años.

El gorila de montaña, como todos los antropomorfos, salvo el orangután, es un animal muy social, lo más corriente es que creen grupos de machos y hembras adultos muy estables y cohesionados que se mantienen unidos mucho tiempo. Casi siempre, como ocurre en el chimpancé, las hembras no están emparentadas y al llegar a la madurez sexual, muchas salen del grupo para que las acepte otro grupo. Estos grupos no son territoriales y el macho de lomo plateado se encarga más de defender el grupo más que su territorio. Parece ser que su duración como macho principal tiene como media unos 4,7 años en las Montaña de Virunga.

El 61% de los grupos están compuestos exclusivamente por un único macho adulto, las hembras de su harén y sus crías y alrededor del 36% de los grupos contiende más de un macho. El resto de los gorilas macho son solitarios o se agrupan en colectivos donde sólo hay machos, normalmente compuestos por un macho maduro dominante y unos pocos machos jóvenes.

Los tamaños de los grupos oscilan entre lo cinco y los trece individuos, normalmente como unos diez. Un grupo típico se compone del macho de lomo plateado (macho alfa), que sería el líder, uno o dos machos de lomo negro que actuarían como centinelas, unas tres o cuatro hembras maduras vinculadas al macho dominante de por vida y de tres a seis individuos inmaduros.

La pérdida de hábitat sigue siendo una de las amenazas más importantes para el gorila de montaña. Más de 100.000 personas viven en las remotas áreas donde se distribuyen los gorilas. La expansión del terreno agrícola ha reducido los antaño extensos bosques en auténticas islas en medio de asentamientos humanos. Para luchar contra estas amenazas, WWF/Adena, Fauna y Flora Internacional (FFI) y la Fundación para la Vida Salvaje Africana (AWF) establecieron en 1991 el Programa Internacional para la Conservación del Gorila (IGCP). En los últimos 10 años, el IGCP, junto a las comunidades locales y autoridades de los parques en la República Democrática del Congo, Ruanda y Uganda, han trabajado para proteger y gestionar de forma efectiva el hábitat y la población de los gorilas de montaña, teniendo especialmente en cuenta las necesidades de la población local.

El ecoturismo es uno de los éxitos de este programa. En algunos años han llegado a visitar a los gorilas más de 10.000 turistas; el IGCP está promocionando el turismo basado en la observación de gorilas y trabaja con guías locales para asegurar que los visitantes no afecten negativamente a los animales. Además, asegura que las comunidades locales se benefician directamente de las ganancias obtenidas, implicándoles cada vez más en la protección de esta especie.

Susan Lieberman, Directora del Programa de Especies del WWF declaró: "En el último siglo los humanos han cazado y capturado esta increíble especie de primate, colocándolo al borde de la extinción. Ahora todos debemos ser parte de la solución. Las propuestas locales, nacionales e internacionales deben considerar las necesidades de las comunidades y los beneficios potenciales, si queremos construir un futuro seguro para esta especie".

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