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Ecología y medio ambiente (1/6)

Autor: Benedicto Cuervo Álvarez
Curso:
10/10 (2 opiniones) |774 alumnos|Fecha publicación: 21/01/2011
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Capítulo 21:

 Medio ambiente. El coltán

H) El COLTÁN. No es realmente ningún mineral establecido. Es un término que no se utiliza en el lenguaje científico y que responde a la contracción de dos minerales bien conocidos: la columbita, óxido de niobio con hierro y manganeso (Fe, Mn), Nb2O6 y la tantalita, óxido de tántalo con hierro y manganeso (Fe, Mn), Ta2, O6. Estos óxidos constituyen una solución sólida completa entre ambos minerales; son escasos en la naturaleza y un claro ejemplo de cómo el avance tecnológico contribuye a que materiales considerados simples curiosidades mineralógicas sean cruciales debido a sus nuevas aplicaciones. Es un metal apagado que se encuentra en importantes cantidades en la zona de este del Congo. Cuando se refina llega a ser tantalio metálico, un polvo resistente al calor que puede aguantar una alta carga eléctrica.

 El tantalio es un elemento químico dúctil, de alto punto de fusión, buen conductor de la electricidad y el calor y muy duro. Para hacerse una idea de la importancia real de este elemento cabe destacar que es muchísimo mejor conductor que el cobre, pueden hacerse hilos 100 veces más finos y es prácticamente inoxidable (sólo se disuelve empleando ácido fluorhídrico, muy difícil de encontrar en la naturaleza).

Una vez que ya todos conocemos lo básico sobre el tantalio, vayamos a la parte en que éste afecta directamente nuestras vidas. La práctica totalidad de aparatos electrónicos de nuevas generaciones contienen, aunque sea una cantidad mínima, de tantalio. Este elemento se usa en la fabricación de condensadores electrolíticos de tantalio, un componente esencial de los dispositivos electrónicos: teléfonos móviles, televisores de plasma, videoconsolas, ordenadores portátiles, PDAs, MP3, MP4, etc. Esto es debido a sus singulares propiedades, tales como superconductividad, carácter ultrarrefractario (minerales capaces de soportar temperaturas muy elevadas), ser un capacitor (almacena carga eléctrica temporal y la libera cuando se necesita), alta resistencia a la corrosión y a la alteración en general, que incluso le hacen idóneo como material privilegiado para su uso extraterrestre en la Estación Espacial Internacional y en futuras plataformas y bases espaciales. El boom de la tecnología reciente ha hecho que el precio del coltán se dispare llegando a 400$ el kilo, mientras que compañías como Nokia y Sony se pelean por él.

 Los yacimientos más importantes de origen primario están asociados a granitos alcalinos y rocas relacionadas, como pegmatitas, asociado con cuarzo, feldespatos, micas, turmalina, microclima, monazita, casiterita, berilo, espodumena y wolframita, entre otros. Sin embargo, destacan también los depósitos de alteración y aluviales, como los de tipo placer, originados por la erosión, transporte y concentración de los primarios, por ser más fácilmente recuperables con técnicas de extracción menos costosas.

 El coltán es extraído a través de procesos primitivos similares a como se extraía el oro en California a principios del S.XIX. Docenas de hombres trabajan excavando grandes agujeros en hileras para sacar el coltán del subsuelo. Los trabajadores entonces echan agua y el lodo formado lo vierten a grandes tubos de lavado, logrando que el metal se deposite en el fondo debido a su alto peso. Un buen trabajador puede producir un kilo de coltán en un día. La extracción de coltán está bien pagada en el Congo. La media de un trabajador congolés son 10$ al mes, mientras que un obrero del coltán puede conseguir de 10$ a 50$ a la semana. En los yacimientos de coltán se trabaja en condiciones de semiesclavitud, incluidos niños de diez o doce años. Se calcula que por cada kilogramo de coltán puro extraído, hay 2 ó 3 niños muertos. (Vázquez Figueroa).

 Los principales productores mundiales son Australia, Brasil, Canadá y algunos países africanos (República Popular del Congo, Ruanda y Etiopía), aunque sus reservas base son prácticamente desconocidas para todos ellos. El valor del niobio consumido en 2006 fue de 118 millones de dólares americanos, y el de tántalo de 164 millones. España es deficitaria en niobio y tántalo, aunque es cierto que no existen estudios detallados de esta materia prima y los trabajos de exploración minera realizados hasta el momento son escasos y poco conocidos. Curiosamente sí es posible encontrar vendedores de coltán en nuestro país.

 Su explotación en África ha estado, y está, ligada a conflictos bélicos para conseguir el control de este material, condiciones de explotación en régimen de semiesclavitud, desastres medioambientales con gravísimas repercusiones en la fauna local de especies protegidas (gorilas, elefantes), e incluso a graves problemas de salud asociados con los arcaicos e infrahumanos métodos de explotación.

 Un informe polémico del Consejo de seguridad de las Naciones Unidas sacó a la luz la explotación en el Congo de recursos naturales, incluyendo Coltán, por otros países involucrados en la guerra actual. Hay informes que demuestran que la vecina Ruanda y Burundi están involucradas en el contrabando de coltán en el Congo, usando las ganancias generadas por el alto precio del coltán para continuar esforzándose para que la guerra prosiga. El informe estima que el ejército ruandés hizo, al menos, 250 millones de dólares por un periodo de 18 meses a través de la venta de coltán, a pesar de que el coltán no es extraído en Ruanda. Todos los países involucrados en el conflicto deniegan haber explotado los recursos naturales del Congo.

 Marionetas y más marionetas en manos de las multinacionales tecnológicas: Alcatel, Compaq, Dell, Ericsson, HP, IBM, Lucent, Motorola, Nokia, Siemens y otras compañías punteras utilizan condensadores y otros componentes que contienen tántalo, así como las compañías que fabrican estos componentes como AMD, AVX, Epcos, Hitachi, Intel, Kemet, NEC). El que domine el coltán, dominará las comunicaciones.

 Por último, conviene tener en cuenta, que las fuentes de energía son el segundo componente fundamental de los procesos de producción. Puede obtenerse de muchas maneras, aunque en la actualidad la energía se produce fundamentalmente por medio de la quema de combustibles. Entre las energías de mayor empleo destacan las siguientes:

A) Combustibles fósiles: petróleo, carbón, gas y, en menor medida, madera. Se utilizan en motores, calefacciones y en la producción de electricidad (termoelectricidad).

B) Nuclear: obtenida por fisión del átomo. Su uso principal es la producción de electricidad.

C)Hidráulica:aprovecha la fuerza de las corrientes de agua. Se utilizó tradicionalmente para mover molinos. Hoy en día sirve para generar electricidad (hidroelectricidad).

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