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Ecología y medio ambiente (1/6)

Autor: Benedicto Cuervo Álvarez
Curso:
10/10 (2 opiniones) |774 alumnos|Fecha publicaciýn: 21/01/2011
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Capýtulo 14:

 Medio ambiente. Carbón 

F) CARBÓN: El carbón es un tipo de roca formada por el elemento químico carbono mezclado con otras sustancias. Es una de las principales fuentes de energía. En 1990, por ejemplo, el carbón suministraba el 27,2% de la energía comercial del mundo. En 2007 se situaba entorno al 22%.

El carbón se formó, principalmente, cuando los extensos bosques de helechos y equisetos gigantes que poblaban la Tierra hace unos 300 millones de años, en el periodo Carbonífero de la era Paleozoica, morían y quedaban sepultados en los pantanos en los que vivían. Al ser el terreno una mezcla de agua y barro muy pobre en oxígeno, no se producía la putrefacción habitual y, poco a poco, se fueron acumulando grandes cantidades de plantas muertas. Con el tiempo nuevos sedimentos cubrían la capa de plantas muertas, y por la acción combinada de la presión y la temperatura, la materia orgánica se fue convirtiendo en carbón.
 
Según las presiones y temperaturas que los hayan formado distinguimos distintos tipos de carbón: turba, lignito, hulla (carbón bituminoso) y antracita. Cuanto más altas son las presiones y temperaturas, se origina un carbón más compacto y rico en carbono y con mayor poder calorífico.

 La turba es poco rica en carbono y muy mal combustible. El lignito viene a continuación en la escala de riqueza, pero sigue siendo mal combustible, aunque se usa en algunas centrales térmicas. La hulla es mucho más rica en carbono y tiene un alto poder calorífico por lo que es muy usada, por ejemplo en las plantas de producción de energía. Está impregnada de sustancias bituminosas de cuya destilación se obtienen interesantes hidrocarburos aromáticos y un tipo de carbón muy usado en siderurgia llamado coque, pero también contiene elevadas cantidades de azufre que son fuente muy importante de contaminación del aire. La antracita es el mejor de los carbones, muy poco contaminante y de alto poder calorífico

El carbón es el combustible fósil más abundante en el mundo. Se encuentra sobre todo en el Hemisferio Norte, porque durante el período Carbonífero los continentes que ahora están en el Hemisferio Sur, es decir África, América del Sur y Australia, estaban juntos formando un gran supercontinente llamado Gondwana, que estaba situado muy cerca del Polo Sur, con un clima poco propicio para la formación de grandes bosques. En cambio lo que ahora son Asia, Europa y América del Norte estaban situados junto al Ecuador en una zona cálida, muy adecuada para el desarrollo de las grandes masas vegetales que formaron las capas de carbón.

PAÍSES CON MAYOR PRODUCCIÓN DE CARBÓN EN EL MUNDO (2007).

PAÍS/REGIÓNPRODUCCIÓN DE CARBÓN (Mill. Tn)PORCENTAJE%
China2.536,739,7
EE.UU1.039,216,2
U.E590,59,2
India478,27,5
Australia393,96,2
Rusia314,24,9
Sudráfrica269,44,2
MUNDO6.395,6100

Los mayores depósitos de carbón están en América del Norte, Rusia y China, aunque también se encuentra en cantidades considerables en algunas islas del Ártico, Europa occidental, India, Africa del Sur, Australia y la zona este de América del Sur.

La Administración de Información Energética de EE.UU. asegura en el informe «International Energy Outlook», que del total de las fuentes de energía utilizadas, el porcentaje de consumo mundial de carbón pasará del 27% en el año 2005 al 29% en el 2030. Este ascenso se debería al creciente consumo mundial de energía, al inestable mercado del petróleo y del gas natural, a la seguridad que ofrece para los países que cuentan con reservas propias, al rechazo a la nuclear y a unas reservas mundiales estimadas en doscientos años. Sin embargo, varios estudios cuestionan este dato y aseguran que la producción mundial de este combustible fósil entrará en un declive irreversible dentro de apenas veinte años, y que las previsiones oficiales se basan en métodos y datos que no han sido revisados desde la década de 1970.

En un artículo de la revista Consumer se pone como ejemplo el caso de Dave Rutledge, del Instituto de Tecnología de California, quien sugiere que el total de mineral de carbón en el mundo, incluido el consumido en el pasado, llegaría a 660.000 millones de toneladas. Por otro lado, el Consejo de Energía Mundial (WEC, por sus siglas en inglés), que ofrece datos de referencia sobre la producción energética, asegura que todavía quedarían por extraer cerca de 850.000 millones de toneladas. Esta cifra supondría que aún tenemos reservas de carbón suficientes, al menos, para los próximos doscientos años.

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