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Capítulo 1:

 El comercio de esclavos. Trata de negros

La trata de negros se dio entre los siglos XVI y XVIII aunque en el siglo XIX continúe basándose en el “comercio triangular” afectando a África como una auténtica plaga desde la Antigüedad hasta la centuria decimonónica. Tenemos la trata transahariana, oriental y exportadora hacia los países árabes, pero la más importante es la trata transatlántica, que exporta hacia América a través de comerciantes europeos, y ha sido la más breve pero la más intensa. África conocerá la esclavitud desde siglos anteriores pero la cautividad era doméstica, sin explotación. De hecho, ya Herodoto hablaba de comercio negrero y en el Antiguo Egipto habrá ya esclavitud, en Cartago, Grecia y Roma; en la Edad Media con la conquista y expansión árabe también hay trata de negros, que eran vendidos desde Trípoli al resto del Mediterráneo. África sigue pues padeciendo la esclavitud. El comercio llevado por empresas se dio desde el siglo XV al XIX, sobre todo Portugal y España durante los siglos XV y XVI; Holanda y Francia desde el siglo XVII y Gran Bretaña durante los siglos XVII y XVIII; España participó en la trata pero nunca contrató directamente el comercio negrero, no hay signos de una fuerte esclavitud en España.

La salida de esclavos se da en África occidental y se extraían desde la costa de Senegandia a la de Angola. En la trata atlántica se dan tres fases: de 1440 a 1640, se dará la etapa de formación y distribución política del comercio de esclavos aunque su monopolio pertenezca prácticamente a España y Portugal y suponga un pequeño elemento de comercio; de 1640 a 1807 se da la plena era negrera, se intensifica la trata, pasan a controlar el comercio negrero Holanda, Francia y Gran Bretaña a través de las Compañías, la tata cobró su mayor auge de actividad, intensidad y esclavos transportados; de 1807 a 1886/88 se da la era abolicionista, sin que se produzca una ruptura total con ese tráfico internacional desde hacía siglos, abolición progresiva y decadencia del comercio de esclavos.

En la primera etapa (1440-1640) los inicios del comercio negrero lo hacen los lusos por mar entre África y Europa o entre la propia África. Portugal domina la trata atlántica. En la segunda mitad del siglo XV cambia la trata por el descubrimiento y colonización de las islas del Atlántico cercanas a África (Azores, Cabo Verde, Madeira, Santo Tomé, etc.) mediante el cultivo de caña y mano de obra procedente de costas africanas. Entre 1481 y 1482 los portugueses comenzaron a construir el Fuerte de San Jorge en Cabo de Oro, donde empiezan a vender cautivos de Benin y Congo a cambio de oro, es la trata intraafricana. Asimismo, el descubrimiento de América en 1492 trajo consigo el primer reparto colonial del mundo por el Tratado de Tordesillas (1494), por el que las costas africanas y Brasil serían para los portugueses y el resto, para España. En las nuevas colonias entran los esclavos africanos, que aguantan más se les convierte al cristianismo. En 1501 los Reyes Católicos exigieron al gobierno de Nicolás de Obando que impidiese la esclavitud de los amerindios, pero no de los negros.

En junio de 1513 se hace necesaria la obtención de una licencia, que es una medida fiscal, un documento por el cual a cambio de dinero se permitía importar un número determinado de esclavos. Las demandas de negros surgieron por el incremento del cultivo de la caña de azúcar en América y Carlos V otorgó asientos de negros (1528), que se diferencia de la licencia en que éste es un simple permiso fiscal y el asiento es un contrato de derecho público para el que un particular o compañía se comprometían con la Corona a actuar en su lugar en la administración del comercio de los esclavos negros en las Indias, es un monopolio.

Portugal dominó la costa africana atlántica y en 1560 sus centros estaban repartidos en la costa occidental. A finales del siglo XVI e inicios del siglo XVII, la vinculación entre intereses esclavistas de Madrid y Lisboa se hacen más estrechos ante la unión de ambas coronas bajo el mando de Felipe II, es la época de los asentamientos portugueses. El comienzo de la ruptura del monopolio comercial luso al aumentar el mercadeo esclavista de holandeses, franceses e ingleses, que desde la segunda mitad del siglo XVI navegan y se establecen en la costa de África occidental, en Sierra Leona, Benin, Mina y Guinea; los holandeses arrebatan a Portugal en el siglo XVII los mayores asentamientos, en Guinea. Gran Bretaña estuvo al margen hasta que en 1640 logra conseguir Jamaica, comienzan a participar en el comercio, creando una compañía que monopolizaba el comercio negrero; Francia también tendría su propia Compañía de Indias Occidentales.

Las guerras de África, los secuestros, etc., llevaron a muchos a la esclavitud. Los esclavos eran llevados a los barracones cerca de los puertos y eran dirigidos a las bodegas de los barcos, los hombres en la proa y las mujeres en la popa y los niños en el centro; estaban completamente hacinados. Durante la travesía los esclavos eran muy mal tratados y ello, la falta de higiene, epidemias, mala alimentación, etc. hacen que muchos de ellos no lleguen vivos al destino (cerca de la cuarta parte). Sin embargo, ante ello, había capitanes que preferían llevar menos negros pero en buenas condiciones (fardos blandos) y la otra, la masificada, fardos prietos. Por tanto, los negros llegaban en malas condiciones, muchos habían muerto y los supervivientes eran “maquillados” para causar buena sensación a los potenciales compradores. La travesía entre África y América era la más rentable.

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