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Capítulo 3:

 El comercio de esclavos. Tercera fase. La era abolicionista

La tercera fase (1815-1886) es la era abolicionista. Gran Bretaña desarrolla una gran actividad en el campo diplomático firmando tratados bilaterales con países occidentales en los que se suprimía y reprimía la trata de negros. Estos acuerdos afirmaban el derecho de visita recíproco (derecho de un navío de guerra de las naciones firmantes a visitar militarmente y detener un navío de comercio de la otra nación firmante si éste transportaba una carga de esclavos) y la creación de unos tribunales de justicia mixtos encargados del juicio y condena, en su caso, de los negreros capturados, y se instalan en las colonias; tras el juicio y condena de los navíos, los esclavos son liberados. Estos tribunales mixtos se suprimieron a finales de los años 60 del siglo XIX.

Los tratados bilaterales fueron firmados entre Gran Bretaña, Portugal y España en 1817 aunque Portugal seguía manteniendo la trata de negros hacia Brasil; estos acuerdos establecían que sólo los barcos cargados con esclavos podían detenerse y entonces, los negreros echaban a sus esclavos al mar. Para evitar tamaña salvajada, en los años 30 se introdujeron en los tratados la cláusula del equipo o indicios prima facie (a primera vista). Habrá que esperar al Tratado Anglo-Norteamericano de 1862 para que la trata se dé por extinguida porque casi todos los barcos llevan matrícula norteamericana; además, un negrero izaba la bandera de EEUU para proteger su barco ante la inexistencia de acuerdos con Gran Bretaña y la imposibilidad de asaltarlo.

Una vez suprimida legalmente la trata, en Occidente el movimiento abolicionista continuó. Gran Bretaña fue el primer país en plantear la abolición de la esclavitud: en agosto de 1832, la Cámara de los Comunes abrió un comité que presentó en mayo del año siguiente la Leyde Emancipación General con una doble condición: indemnización a los propietarios de esclavos y puesta en marcha de medidas de aprendizaje a los cautivos. En agosto de 1833 se aprobó la ley y un año después se puso en marcha. En febrero de 1838 se propuso para agosto de ese año la supresión del aprendizaje a los cautivos, quedando abolida la esclavitud en el Imperio británico.

En Francia se desarrolla y se extiende la campaña a favor de la supresión de la esclavitud pero no será hasta después de 1830 cuando haya leyes que propugnen la abolición de la misma. La eliminación en las colonias inglesas y la publicación de una bula pontificia del Papa Gregorio XVI en 1836 condenando la trata de negros y la esclavitud, harán posible un cambio de rumbo en la política francesa. Pero no será hasta después de la revolución de 1848 cuando se suprima la esclavitud en las colonias francesas.

El resto de Occidente siguió este camino pues a lo largo de varios años se decreta la abolición de la esclavitud en varios países. Asimismo, en EEUU se suprimió durante la Guerra de Secesión y tras el Tratado con Bretaña, el presidente Lincoln hizo en 1863 la Declaraciónde Emancipación, Enmienda 13 de la Constitución norteamericana, aboliendo la esclavitud y aprobando la igualdad de sufragio para blancos y negros, aunque éstos no se beneficiaran todavía de la nueva situación de forma completa por la oposición sureña. Los últimos países occidentales en seguir este camino fueron España y Brasil.

En 1879 el rey belga reunió a las potencias occidentales en la Conferenciade Bruselas para que se estableciera una política común contra el comercio de negros. La Conferenciade Berlín de 1885 se planteó esta cuestión, incluida en el Acta II de sus conclusiones, oponiéndose frontalmente a la esclavitud. En otra conferencia celebrada en la capital belga entre 1889 y 1890 se pedía acabar con la trata de negros, manifestando su voluntad de poner fin a los crímenes que genera el comercio de esclavos africanos, proteger eficazmente las poblaciones aborígenes de África y asegurar a aquel continente los “beneficios de la paz y la civilización occidental”. Pero la trata negrera permaneció en el oriente africano y en el mundo islámico hasta el siglo XX.

España tuvo cuatro fases en la abolición de la esclavitud: antecedentes (antes del siglo XIX hay algunas formulaciones sobre la trata), entre 1811 y 1860 (fase diplomática), 1860 y 1870 (era de conciencia y despliegue de las sociedades abolicionistas), 1870-1886 (etapa legislativa, reformas que suprimen la esclavitud en Cuba y Puerto Rico).

En la fase de antecedentes, antes del siglo XIX, hay manifestaciones aisladas en contra de la esclavitud. Desde finales del siglo XVI a inicios del XIX, España no se cuestiona el tráfico negrero ni la esclavitud, se dictan muchas normas para su mantenimiento y para mejorar este tipo de comercio de humanos. En la segunda mitad del siglo XVIII en España se da la libertad de comercio negrero mediante la Real Cédula de febrero de 1789.

En la fase diplomática (1811-1860) se plantea la idea abolicionista en España y esta etapa se caracteriza por darse los precursores, en los que surgen ideas de forma individual para luego extenderse, además de darse en esta época las presiones británicas sobre España para que promulgue la abolición de la trata, algo que se concreta en varios tratados. Será Isidoro Antillón el que en abril de 1802 pronuncie en la Real Academia Matritense de Derecho Español y Público un discurso que n se publicó hasta una década después por su dura crítica a la esclavitud. Tras años de silencio, una nueva manifestación antiesclavista se dio en las Cortes de Cádiz, donde en marzo de 1811 el diputado por México, Guridi Alcocer, presentó una proposición en la que proponía la supresión de la trata y la abolición de la esclavitud; su discusión fue aplazada pero al final el diputado Agustín Argüelles propuso también la supresión inmediata. Ambas proposiciones fueron rechazadas pero se acordó que se formara una comisión que estudiase si la abolición de la trata era viable. Al final no llegó a puerto alguno. En 1815, el Gobierno tuvo que ocuparse del tema tras la Declaración de Viena y las presiones británicas. Se firma en 1817 el Tratado Hispano-Británico, en el que se afirmaba que en 1820 la trata de negros española se acabaría, aunque realmente ocurriría lo contrario, pues la trata aumentó espectacularmente hacia Cuba con la complicidad de Madrid.

Durante el Trienio se propuso acabar con la esclavitud por el padre Varela pero no llegó a ningún sitio. En 1835, en plena guerra carlista, Gran Bretaña firma con España un nuevo tratado en 1835 que reforzaba el de 1817, y aunque no tuvo efectos inmediatos, se pusieron en marcha los tribunales mixtos, el español en La Habana y en Sierra Leona el británico, pero Madrid no tenía una intención clara de suprimir la trata de negros porque no había leyes internas que sustentasen los tratados bilaterales. En 1845 se promulga la Ley Penalde Abolición y Represión del Tráfico Negrero a instancia británica aunque las penas fueran suaves y la ley no produjera ningún efecto, pues el artículo 9 decía que no se podía entrar en las haciendas para comprobar que habían recibido un cargamento de negros. Con la ley de 1845 se empieza a ver un cambio de actitud de los hacendados, que para mantener la esclavitud, ven necesario suprimir la trata tras varias rebeliones de esclavos (como la sublevación de “la escalera”, fomentada por cargos libertos de clase media, que desapareció tras ella) y seguir el modelo del sur de EEUU.

La fase de toma de conciencia (1860-1870) vive la fundación de la Sociedad Abolicionista de España en 1865, que duró sólo un año pues al año siguiente, el Gobierno la suprimió. A pesar del cierre, el Ejecutivo se dio cuenta del arraigo del abolicionismo en la sociedad y que había que ser coherente con los tratados internacionales. La Leyde Represión y Castigo del Tráfico Negrero de 1867 imponía severas sanciones a los infractores y es considerada esta norma como continuación de la del 45 pero de total iniciativa española, sin presiones extranjeras. En 1866, en Madrid se reúne la Junta de Ultramar, para informar a los colonos españoles sobre la posibilidad de acabar con la esclavitud con la oposición cubana y el apoyo de Puerto Rico. En 1868 la Revolución Gloriosa y la Guerra de los Diez Años en Cuba influyen en el proceso abolicionista, pues la primera se hizo eco de las reivindicaciones abolicionistas, pero las Cortes del 69 no lo solucionan hasta que en 1870 se inicia la fase legislativa.

Dicha fase se da entre 1870 y 1872, etapa en la que el ministro de Ultramar, Segismundo Moret, hace posible la resurrección del tema en las Cortes. En 1870 se promulga la Ley Moret o “vientres libres”, que pese a sus limitaciones hizo posible que los hijos de las esclavas se liberasen, al igual que los esclavos mayores de 60 años y a los que hubiesen luchado con el ejército español. Tras la Paz de Zanjón, se presenta un proyecto de abolición de la esclavitud y fue aprobado en 1880 bajo el Gobierno de Cánovas, quedando abolida la esclavitud en Cuba, siendo sustituida por el régimen de patronato, que se mantendría en un plazo limitado de 8 años. Finalmente, en 1886, se suprimía el patronato, dos años antes de lo previsto, por iniciativa de diputados cubanos, y así, la esclavitud quedaba definitivamente suprimida en Cuba. El Gobierno español quería ahora renegociar los tratados con Gran Bretaña porque había cumplido sus compromisos internacionales. En 1890, Londres y Madrid firmaron nuevos acuerdos.

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