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Capýtulo 2:

 El comercio de esclavos. Segunda etapa (1640-1807)

En la segunda etapa (1640-1807) se da un cambio en la trata por el aumento de la demanda y organización de la oferta en África. Si Gran Bretaña, Francia y Holanda estaban intentando en la trata de negros para suministrar mano de obra esclava pero al fin lo llevan ellos mismos. Dos cultivos, el del azúcar y el algodón, influyen en el aumento de la demanda, uniéndose luego el de café. Gran Bretaña se impone desde inicios del siglo XVIII en el control del comercio de esclavos, pues los puertos británicos son el centro de la trata de negros, destacando Londres, Bristol, Liverpool y Glasgow. Gran Bretaña desarrolla el comercio triangular, exportando productos a África (“telas guineas”, armas, bebidas alcohólicas y avalarios), y se cambian por negros, y éstos son vendidos en América, y lo que sobra se invierte en la Revolución Industrial. Son las grandes Compañías las que dirigen el negocio, que quieren quitarle el monopolio a España en el comercio americano, algo que logran en el Tratado de Utrecht. En el siglo XVIII toda la costa occidental se vea afectada.

España llega tarde al comercio esclavista pero fue la Real Compañíade La Habana, que recibió el monopolio de nuestro país. El aumento de la producción de azúcar hizo desarrollar los “ingenios” (grandes plantaciones de azúcar en Cuba). La trata clandestina iba en aumento y se tuvieron que controlar y proteger los derechos de los asentistas de la Compañía. En 1778 España intentó lograr nuevos enclaves para el comercio de esclavos. Así, firmó los Tratados de San Ildefonso y El Pardo con Portugal, en los que se acordó que Madrid controlara algunas islas africanas como Fernando Poo y Guinea Ecuatorial. Aunque España trató de dominar estas islas, su empeño fracasó y estos territorios no serían tomados hasta el siglo XIX. Los hacendados cubanos, además, protestaban contra el monopolio y pedían al Gobierno libertad de comercio. Así, se permitió a españoles y extranjeros introducir esclavos negros en la América hispana aunque lo concedido no era suficiente para que la población negra aumentase en Cuba junto a las plantaciones. A finales del siglo XVIII la trata había experimentado su mayor auge justo en el momento en que el proceso abolicionista se inicia para acabar en el siglo XIX con el comercio legal de esclavos, manteniéndose la trata ilegal y la esclavitud pese a su prohibición. Serían Dinamarca, Francia, algunos Estados norteamericanos y Gran Bretaña los que la suprimieran a finales del siglo XVIII e inicios del siglo XIX. El Acta Final del Congreso de Viena la declaró abolida.

Pero la trata no desapareció del todo con la nueva legislación sino que se transformó en un comercio clandestino contra el que lucha Gran Bretaña. El incremento del comercio ilegal de negros se debe a: la demanda de esclavos aumenta; las medidas legales no redujeron la mano de obra esclava pues no suprimían las zonas de suministro de esclavos; hay demanda, por lo que los tratantes siguen comprando porque el comercio ilegal daba más beneficios al ser más cara; la tecnología naval favorecía a los traficantes de esclavos porque utilizaban “clippers”, barcos ligeros; además, en el comercio de esclavos era muy difícil de detectar la procedencia, propiedad, etc. del barco ilegal. En la primera mitad del siglo XIX el esclavismo aumentó el desarrollo del cultivo de algodón (sur de EEUU), café (Brasil) y azúcar (Cuba). La trata se recupera hasta mediados del siglo XIX, cuando en la costa occidental de África el comercio de esclavos baja.

La trata propiciaría la decadencia de África, se vincula a otros factores negativos como la destrucción de riquezas naturales, razzias, exterminio de negros, etc. Demográficamente, África quedó degollada y muchas regiones sufrieron un nulo crecimiento de población, contando los que morían antes de partir, los niños que no nacieron, etc. Económicamente, se perdió fuerza de trabajo, se abandona la economía de subsistencia, hay luchas entre los propios negros, otros son vendidos, etc. Socialmente, hay conflictos internos, desestructuración d tribus, familias, etc. África quedó aislada hasta el siglo XIX. En Europa y África, la trata les permitió a los europeos crecimiento económico y poner las bases del capitalismo europeo, se desarrollan cuando se venden productos en África a cambio de negros.

Por otra parte, el abolicionismo se desarrolló a inicios del siglo XIX, alentado por la Revolución Industrial y la Revolución Francesa, pero a él se enfrenta el pensamiento esclavista americano (que se apoya en que el esclavo es la mano de obra, que hace posible el cultivo de tabaco, algodón, azúcar y café). Hay tres etapas: en la primera (primer tercio del siglo XVIII-1807) se dan los orígenes y desarrollo del abolicionismo, que se convierte en un movimiento interior que influyen en que cada Estado decida la abolición de la trata; en la segunda etapa (1807-1815) se da una transición en la que el abolicionismo pasa de ser un asunto exclusivamente nacional a plantearse como un caso internacional en el Congreso de Viena; en la tercera etapa (1815-1886/1888) se da la era abolicionista, pues tras Viena los países van suprimiendo la trata y luego la esclavitud, firmando tratados bilaterales o por leyes internas. Pero no se producirá una supresión total y no será hasta los años 60 cuando se proscriba el contrabando de negros.

En la primera etapa (primer tercio del siglo XVIII-1807) se da el origen del abolicionismo, que se remonta a 1727 cuando los cuáqueros difundieron sus ideas de libertad para los negros por América del Norte y en 1774, este grupo prohibió a sus miembros tratar con negreros, y en 1776, la sociedad cuáquera ordena a sus asociados con esclavos que los liberen. Esto se contempla en un libro, La cabaña del Tío Tom. Cuando se firma la Declaración de Independencia de EEUU la esclavitud no es prohibida y es legal en todos los Estados de la Unión, aunque algunos la supriman (Virgina, Pennsylvania, Nueva Jersey, etc.) pero el 2 de marzo de 1807 el presidente Jefferson suprime el trato esclavista en EEUU, y el 1 de enero de 1808 entró esta disposición en vigor a efectos legales aunque Georgia y Luisiana siguen teniendo la trata de negros. En Francia, desde el siglo XVIII, la Sociedad de Amigos de los Negros hace una intensa campaña contra el esclavo de negros; el 4 de febrero de 1794, la Convención suprime la esclavitud, que trajo consigo una rebelión en Haití y en 1802 Napoleón restituyó la esclavitud pero fuera de Francia. Dinamarca también la abolió. Pero será Gran Bretaña la que dé el paso decisivo por su condición de potencia mundial, por la extensión de sus colonias y el poder marítimo tan abrumador que posee; Gran Bretaña era, además, el único país que tenía los medios para ejercer su liderzazo en el mundo. En Londres destacan dos hombres en su lucha para suprimir la esclavitud, Willberforce y Clarckson, fundando este último la Sociedad para la Abolición de la Trata de Esclavos, que hizo propagandas y publicaciones, llamando la atención de políticos e intelectuales y el movimiento se expandió por el país, teniendo una rápida difusión y se dice que la esclavitud hay que suprimirla por las extremas condiciones en las que viven los mismos marinos británicos de los barcos negreros. Willberforce eleva propuestas al Parlamento británico y en marzo de 1807 por fin logra su triunfo cuando la Cámara aprueba la Leyde Abolición del Comercio de Esclavos, que establecía que ningún barco negrero podía salir de un puerto británico a partir del 1 de mayo de 1807 y además, ninguno tampoco podría desembarcar en cualquier puerto británico a partir del 1 de marzo de 1808; también se quería mostrar la ley a todas las naciones del mundo y no ocultaba su intención de utilizar la fuerza para acabar con los barcos negreros si fuera necesario. Sin embargo, esta ley fue inútil en ese momento, pues la esclavitud todavía no sería suprimida hasta unas décadas más tarde.

Entre 1807 y 1815 se daría la segunda fase, una época de transición. Tras la ley de 1807, Gran Bretaña pidió al resto de países un derecho de visita recíproco sobre los navíos procedentes de África para asegurar que ningún barco llevaba esclavos y lo lleva al plano diplomático, presionando a Francia, España y Portugal. Hay algunos acuerdos, como por ejemplo el firmado entre Gran Bretaña y España. Luego Londres llevó el abolicionismo al plano de las Relaciones Internacionales en el Congreso de Viena, durante el cual el Gobierno británico quiso crear un sistema sobre la abolición y otro sobre la trata; las naciones formulan y acuerdan en febrero de 1815 abolir este tráfico de seres humanos por considerarlo “repugnante” y “un azote para la Humanidad”. La represión de la trata, sin embargo, sólo era posible si Gran Bretaña ponía a funcionar la Royal Navy, algo que hizo además de fundar “tribunales mixtos” para juzgar a los que incumplan esta recién nacida legalidad internacional y tenían dos sedes, una británica en Sierra Leona y otra española en La Habana. La abolición de la trata comienza a aceptarse aunque el contrabando sigue actuando, lo mismo que la esclavitud y la trata.

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