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Capýtulo 5:

 Resultado de la operación. Laboratorios

Los límites del potencial evolutivo

Consideremos la siguiente paradoja.
Cuando se conducen experimentos acerca de la evolución, en el laboratorio o en el entorno natural, se pueden producir cambios rápidos en los rasgos que los expertos desean producir en ciertos seres vivos.

Podemos desarrollar caballos más grandes, perros muy pequeños, vacas que producen más leche, virus que medran a temperaturas más altas, cereales que rinden más y, así sucesivamente.

En otras palabras, en el laboratorio y en la agricultura, la evolución posee un potencial asombroso.
Sin embargo, si existe ese potencial, ¿cómo es que organismos siguen extinguiéndose en la Naturaleza?
Puesto en otras palabras, ¿por qué la evolución continúa fallando?

Esta pregunta importa hoy, más que nunca. Ya que nuestro género continúa cambiando el medio en que habitan la mayoría de los seres vivos en el planeta, y continúa trastornando su medio interno de muchas maneras.

La más común entre éstas siendo la obesidad.
Para comprender los efectos que los cambios --- por nosotros producidos --- tendrán en el futuro, necesitamos saber con qué rapidez las diferentes criaturas pueden evolucionar para adaptarse a las alteraciones que hacemos en su medio ambiente.
Porque si no tenemos cuidado, muchos grupos tendrán que confrontar cambios en su entorno, y si éstos no evolucionan con la suficiente rapidez, para sobrevivir en un mundo fluctuante, desaparecerán.

Las bases para el potencial evolutivo de las especies, son muy claras en teoría.
Para que una población pueda evolucionar para adaptarse a nuevas circunstancias depende en cuánta variación genética posee. Lo que significa, ¿existen individuos en la población dotados con la capacidad de adaptarse, aunque en lo mínimo, al nuevo entorno, o no?

Aquí me refiero a cambios, tanto internos, como externos.

Si la respuesta es ‘no’, todos mueren y el juego ha terminado. Si, la respuesta es ‘sí’, la evolución viene al rescate, mejorando --- con el transcurso del tiempo --- la habilidad de los individuos para ajustarse a las nuevas circunstancias.

¿Entonces, cuáles son los factores que determinan el alcance de la variación genética?
Factores, como son el tamaño de una población y la frecuencia con la que mutaciones ocurren en esa población son importantes --- ya que poblaciones más grandes, generalmente, contienen más variación genética.

Veamos cómo esto funciona.
Imaginemos que tenemos una población de algas, que han vivido por muchas generaciones en un pozo de agua dulce.
Ahora, supongamos que un trágico accidente tiene lugar, y que, de repente, el pozo se vuelve salado.

Si las algas podrán sobrevivir, depende en la existencia de algunos individuos que poseen alguna capacidad de medrar en agua salada. Si no existe ninguno, entonces, todos mueren, y la población se extingue.

 Pero, si algunos la tienen, los sobrevivientes se reproducirán, y con el tiempo, mutaciones beneficiosas se acumularán de una manera que las algas lograrán aprender a vivir y florecer en un entorno salado, transmitiendo esa adaptación a generaciones futuras.

Lo descrito, no es asunto hipotético, muchos experimentos, han tomado organismos, sean algas, hongos, o bacterias, de un entorno al que estaban bien adaptados, y los mudaron a uno al cual no lo eran, para ver lo que sucedería. 

Los resultados fueron predecibles:
Al principio, los organismos tendieron a no ajustarse, como, usualmente sucede en la evolución, demostrado por su habilidad reproductiva. Sin embargo, si el entorno no cambiaba de nuevo, su capacidad de ajuste mejoraba rápidamente, y la adaptación general comenzaba.
Dentro de algunas generaciones más adelante, mutaciones beneficiosas aparecen y se propagan, y los organismos evolucionan, tornándose más adeptos a ajustarse a sus nuevas circunstancias. 

Pero, existe un problema como obstáculo a experimentos de este tipo, y éste es que el cambio inicial que los organismos pueden hacer no está garantizado.
De hecho, a menudo, puede ser que nadie logre adaptarse del todo, y la población se extingue.

Lo que significa, que tenemos una ilusión de que la evolución es más poderosa de lo que, en la realidad, es.
Nosotros, hasta ahora lo que hemos estudiando son los rescates evolutivos, no sus fallos.
Además de lo antedicho --- y esto asimismo influye --- donde la capacidad no existía previamente, la evolución de un nuevo rasgo, puede ser un proceso muy lento y caprichoso.

Supongamos que ponemos bacterias en tubos de prueba donde su fuente de azúcar es escasa, pero donde otra --- que ellas no pueden del todo consumir --- es abundante.

En esta situación con una sola alternativa, todas las bacterias morirán si no efectúan cambios adaptivos.

Entonces, puede observarse cuánto tiempo les toma a las bacterias evolucionar, si es pueden hacerlo, la capacidad de digerir la alternativa.

La respuesta en un caso famoso, fue que tomó más de 31,000 generaciones lograr la adaptación. Lo que ilustra que un rasgo en particular puede ser útil, pero, que eso en sí no garantiza su evolución rápida.
Lo que significa, que si la mayoría de los organismos tienen que esperar 31,000 generaciones para evolucionar un nuevo rasgo, que éstas serían extintas antes de hacerlo.

Peor aún, muchas poblaciones están disminuyendo en tamaño, reduciendo de este modo su potencial evolutivo.

Lo que nos dice, que si nuestro entorno continúa cambiando tan rápidamente como lo está haciendo actualmente, que muchas especies, no lograran hacer la adaptación necesaria para su supervivencia.
Esto último es un hecho de gran importancia, desde el punto de vista de la evolución, la adaptación y la supervivencia.

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