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Capítulo 9:

 Algunos descubrimientos científicos de Humboldt (2/3)

En un océano cerrado todo transporte de agua hacia el Norte, es compensado por un transporte hacia el Sur. Si no hay continente, la corriente da una vuelta a la tierra como ocurre a 50°S con la corriente Antártica circumpolar, con una dirección hacia el Este.

     El efecto de Coriolis es muy débil en el Ecuador, por lo tanto los vientos alisios arrastran el agua en el sentido del viento y tienden a acumularse hacia el oeste. En el curso del desplazamiento, el agua se calienta y dilata. Aquí el nivel del mar es más alto, alrededor de 50 cm. Una parte de esta agua alimenta corrientes como Kuroshio y otra parte se devuelve en el sentido de la pendiente como una corriente de retorno hacia el este o contracorriente.

     Las corrientes del litoral chileno se incluyen en el llamado Sistema Humboldt, agregándose la Corriente Deriva del Oeste o Circumpolar. Ambas forman parte del Giro del Pacifico del Sur.

     Este giro, de este a oeste, comprende la Corriente Circumpolar Antártica o Deriva del Oeste, muy fría y rica en nutrientes, que es la única que gira alrededor del globo sin ser interrumpida por un continente, sólo un sector de ella impacta en las costas de Chiloé, aproximadamente a los 43° Lat. Sur, dando origen a dos corrientes: la del Cabo de Hornos, que se dirige hacia el sur; y la de Humboldt o del Perú, que luego de bañar las costas de Chile y Perú, se integra a la gran corriente cálida Subecuatorial, que cruza el océano para luego dirigirse hacia el sur antes de llegar a las costas de Australia y cerrar el giro al integrarse a la Corriente Circumpolar.

     La Corriente de Humboldt a lo largo de sus 4000 km de extensión no está constituida por un único flujo, sino que está dividida en una rama costera y otra oceánica, que alcanzan una profundidad aproximada de 300 y 400 m respectivamente, razón por la cual frecuentemente se habla del Sistema de la Corriente de Humboldt.

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Sistema general de corrientes superficiales del Océano Pacífico Sur.

     La corriente de Humboldt, como ya se dijo anteriormente,  se deja sentir a partir de la isla de Chiloé hacia el norte; es una corriente superficial, generada por el sistema de altas presiones del Pacífico y de los Vientos Bravos del Oeste. La corriente constituye una extensión septentrional de aguas subantárticas de baja salinidad (34,7%), baja temperatura (18°C) y alto contenido de oxígeno.

     Las propiedades térmicas y químicas de la denominada Corriente de Humboldt se asocian a:

Fenómenos de surgencias.

Nieblas costeras.

Gran productividad marina.

     El área de la corriente de Humboldt es una de las más productivas del Sistema del Pacífico, debido principalmente a la presencia de zonas de surgencias o afloramientos que se producen por la acción del viento principalmente, el que desplaza grandes cantidades de aguas superficiales, creando un espacio que es llenado por el ascenso de aquellas que se encuentran en profundidades que fluctúan entre los 150 a 300 metros.

    Estas aguas son frías y muy ricas en nitratos y fosfatos, sustancias básicas para el mantenimiento de la vida, que provienen de la descomposición de los organismos del mar y/o de los residuos que llegan a él.  Las aguas, ricas en nutrientes, al llagar a la superficie y por acción de la energía solar, facilitan la proliferación de las algas microscópicas que forman el fitoplancton, el que sirve de alimento a pequeños peces, iniciándose así una cadena alimentaria que continuará en el zooplancton, que es el componente animal del plancton; los peces y los grandes habitantes del mar. 

     Por lo tanto, la importancia de estas surgencias radica en el hecho de que al aportar aguas de mayor profundidad, la temperatura, por lo tanto, de dichas aguas es menor, lo que le confiere mayor posibilidad de oxígeno, que a su vez da mayor riqueza biótica y por ende se constituyen en zonas de pesca de gran productividad. También estas surgencias tienen directa relación con las nieblas costeras, las que se presentan con mayores densidades y contenido de agua en los sectores de presencia de dichas surgencias.

     El primer científico en analizar todos estos hechos fue el alemán Alexander von Humboldt, en su viaje por Iberiamérica a principios del siglo XIX.

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